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Brigadier Edward Puttick, 1890-1976

Brigadier Edward Puttick, 1890-1976


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Puttick, brigadier Edward, 1890-1946

El brigadier Edward Puttick estaba al mando temporal de la División de Nueva Zelanda, mientras que Freyberg comandaba la guarnición de la isla. Nació en Timaru, Nueva Zelanda en 1890, hijo de John Prior Puttick, un colocador de placas ferroviario nacido en Londres, y Rachel Orpen, del condado de Kerry, Irlanda. Después de ser educado en Waitaki Boy's High School, Oamaru, se unió a la Rama de Ingeniería del Departamento de Carreteras (más tarde Departamento de Obras Públicas) en 1906 como dibujante. Luego se unió a la Fuerza Territorial en su primer año y finalmente fue comisionado en el Regimiento 15 (Norte de Auckland) como Segundo Teniente, luego se transfirió al Regimiento 5. ° (Wellington) donde fue ascendido a Capitán en enero de 1914. Al comienzo de Durante la Primera Guerra Mundial, estuvo con la Fuerza Expedicionaria de Nueva Zelanda en Samoa, pero se unió al cuerpo principal de la NZEF en Egipto, al mando del 1er Batallón de la Brigada de Fusileros de Nueva Zelanda y vio operaciones en Cirenaica. Se trasladó a la División de Nueva Zelanda en el Frente Occidental, como capitán de estado mayor en la 2.a Brigada de Infantería de Nueva Zelanda. Luego fue nombrado segundo al mando del 4º batallón de la brigada de fusileros de Nueva Zelanda (como mayor) que participó en la batalla del Somme. Durante la Batalla de Messines en el verano de 1917, dos veces comandó temporalmente el batallón y, por lo tanto, fue ascendido a teniente coronel y recibió el mando del 3er Batallón, participando en la Tercera Batalla de Ypres (Passchendaele) y resultó herido durante la primavera alemana. ofensiva de 1918. Al regresar a Nueva Zelanda en diciembre de 1918, se casó con Irene Lillian Dignan el 31 de enero de 1919. Solicitó una comisión regular y tuvo una serie de nombramientos de personal, seguidos de un período en la Oficina de Guerra y un curso en el Imperial Defense College. Actuó como asesor militar de la delegación de Nueva Zelanda en la Conferencia Imperial de 1937 y fue uno de los tres acomodadores de Nueva Zelanda en la coronación del rey Jorge VI. Asumió el mando de la 4ta Brigada de Nueva Zelanda en enero de 1940 hasta agosto de 1941, convirtiéndose en Jefe del Estado Mayor y Oficial General al mando de las Fuerzas de Nueva Zelanda y alcanzando el rango de Teniente General, hasta diciembre de 1945 cuando se retiró. Por lo tanto, estaba en condiciones de prepararse para un posible ataque japonés y apoyar el esfuerzo bélico aliado en la Segunda Guerra Mundial del Pacífico. Fue nombrado KCB en 1946 y dirigió el contingente de Nueva Zelanda durante las celebraciones de la victoria. Su esposa murió en 1964 y él vivía en una pequeña cabaña en Raglan. Murió en Hamilton el 25 de julio de 1976 y fue enterrado con todos los honores en Karori.

Sitios web

Puttick, Edward 1890-1976, Dictionary of New Zealand Biography, actualizado el 16 de diciembre de 2003, activo desde el 25 de enero de 2005

Brigadier Edward Puttick, 1890-1976 - Historia

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E DWARD F. T HOMAS es un residente de Long Branch de cuarta generación, descendiente de la familia Marks y nieto del jefe de policía Thomas Marks. Es el corredor / propietario de Shoreview Realty, Inc., una corredora en Long Branch durante 28 años, propietario y administrador de propiedades de inversión durante más de 30 años, miembro de 30 años y actual presidente de la Junta de Planificación de la Ciudad de Long Branch, ex presidente de la Comisión Ambiental de Long Branch, miembro de los Funcionarios de Planificación de Nueva Jersey, la Junta de Agentes Inmobiliarios del Condado de Monmouth / Ocean Presidente del Comité MLS 2006, Director 2006/2007 y Secretaria Ejecutiva de la Junta de Agentes Inmobiliarios de Monmouth / Ocean County y Nueva Jersey, 2006 / 2007 Director de la Asociación de Agentes Inmobiliarios de Nueva Jersey, 2006/2007 Director de la Asociación Nacional de Agentes Inmobiliarios, miembro de la Cámara de Comercio de Greater Long Branch, operador de radio con licencia federal W2EFT y Miembro vitalicio de la Asociación Histórica de Long Branch.

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Gran Bretaña & # 039s Heroic Last Stand en Creta mató a Hitler & # 039s Dream of a Paracaid Army

Si bien la defensa británica de Creta en mayo de 1941 se consideró un fracaso militar, alteró las tácticas futuras de Hitler.

El brigadier Eric Dorman-Smith, sirviendo como enlace con el teniente general Richard O'Connor durante la Operación Compass, la campaña del Desierto Occidental, viajó al cuartel general del Comando de Medio Oriente del general Archibald Wavell en El Cairo el 12 de febrero de 1941, para solicitar permiso para avanzar. El XIII Cuerpo británico más al oeste de Trípoli después de la victoria total sobre el X Ejército italiano en Beda Fomm, que dio a Gran Bretaña y sus aliados de la Commonwealth el control de la mitad cirenaica de Libia.

En la oficina de Wavell, Dorman-Smith descubrió con curiosidad que los mapas del desierto occidental ya no colgaban de las paredes. En cambio, habían sido suplantados por los de la Grecia continental, Creta, el archipiélago del Dodecaneso y el sureste de Europa.

En lugar de otorgar permiso para un asalto continuo contra Trípoli, Wavell informó a Dorman-Smith sobre la próxima expedición griega: "Me encuentras ocupado en mi campaña de primavera".

El 10 de febrero, el Gabinete de Guerra de Churchill descartó cualquier posibilidad de continuar el avance hacia Trípoli. Se ordenó a Wavell que diera la primera y más importante prioridad a la asistencia a Grecia. Después de la guerra, Wavell declaró: “Al no tener una sola formación completa disponible, tuve que prever la defensa de Creta, la restauración de la situación en Irak y un posible compromiso en Siria. Los ataques alemanes al Canal [de Corinto] que comenzaron en febrero provocaron un nuevo compromiso, ya que se requirió un gran número de observadores para vigilar las minas arrojadas en el Canal ”.

Como antecedente, el 28 de octubre de 1940 Italia invadió Grecia sin coordinarse con Alemania. Inglaterra prometió inmediatamente ayuda a Grecia y, el 6 de noviembre, Churchill anunció el establecimiento de bases aéreas e instalaciones portuarias en Creta.

Desde el 24 de octubre de 1940, los oficiales del Estado Mayor Aéreo Alemán habían notado el posible interés británico en establecer una base en Creta para ser utilizada por el Comando de Bombarderos de la Royal Air Force para el empleo contra los campos petrolíferos rumanos controlados por los alemanes. El 26 de octubre, un representante de la Armada alemana recomendó la captura de Creta en el curso de la campaña de los Balcanes.

Con estas dos reuniones informativas, Creta se había vuelto más importante. Para los alemanes, la importancia estratégica de la posesión británica de Creta estaba relacionada con el dominio británico del Mediterráneo oriental, un punto de partida para desembarcar en la costa de los Balcanes y lanzar ataques contra Ploesti.

La captura de Creta fue un bloqueo alemán necesario contra estas amenazas británicas. Sin embargo, era dudoso que la RAF hubiera estacionado importantes formaciones de bombarderos en Creta para atacar los campos petrolíferos rumanos, que estaban a más de 1.000 millas de distancia. El bombardero Wellington sin escolta tenía el alcance, pero los cazas de la Lufwaffe en Grecia habrían representado una grave amenaza para estos escuadrones de bombarderos sin escolta.

No obstante, el 25 de abril de 1941, Hitler emitió la Directiva No. 28 para la Operación Merkur, el nombre en clave para la toma de Creta, con fecha de ejecución a mediados de mayo. La tarea de planificar la misión recayó en el comandante del XI Fliegerkorps, el general Kurt Student.

El objetivo de la misión era establecer una base para la campaña aérea contra los británicos en el Mediterráneo oriental. Esencialmente, la directiva estipulaba que la Operación Merkur no debía retrasar las operaciones de preparación ni poner en peligro de ninguna manera la inminente invasión de la Unión Soviética, la Operación Barbarroja. La invasión alemana de Creta sería la única operación durante la guerra en la que un objetivo estratégico expansivo fue atacado y asegurado solo por asalto aéreo.

El 17 de abril de 1941, Churchill le dio permiso a Wavell para retirar las fuerzas imperiales del teniente general Henry "Jumbo" Wilson de Grecia. En ese momento, Wavell envió un cable a Londres indicando que Creta aguantaría. La evacuación aliada terminó el 30 de abril con aproximadamente 25.000 soldados enviados a Creta, y Wilson partió hacia Jerusalén para comandar la misión de socorro de Bagdad. La Royal Navy trajo a Egipto 16.000 tropas imperiales adicionales, pero no antes de que muchas tropas británicas fueran tomadas prisioneras en el Peloponeso y se perdieran todos los equipos importantes. Al día siguiente, 1 de mayo, la Luftwaffe comenzó su bombardeo aéreo de Creta.

El despliegue de elementos fuertes de la fuerza aérea en los Balcanes y Grecia, así como el asalto en paracaídas realizado por elementos de la 7.a División Flieger en el istmo de Corinto el 26 de abril de 1941, les dijo inequívocamente a los británicos que Hitler tenía como objetivo Creta. Cuando XI Fliegerkorps comenzó a moverse desde el norte de Alemania a través de los Balcanes, se confirmaron las intenciones alemanas.

El 12 de mayo, la red de inteligencia británica que quedó en Grecia informó a Londres, El Cairo y Creta de cada movimiento de las fuerzas alemanas. Ultra intercepciones completaron la recopilación de inteligencia.

El 15 de mayo, Churchill anunció públicamente la intención británica de defender Creta con el fin de ganar una influencia favorable en la "situación global general" entre los no beligerantes (es decir, los Estados Unidos y la Unión Soviética). Así, el gabinete de guerra británico reconoció la importancia estratégica tanto militar como política de Creta después de la debacle en Grecia. Creta no podía caer en manos de los alemanes por defecto.

La ubicación de Creta (160 millas al sur de Atenas, 200 millas al norte de África y 325 millas al suroeste del estrecho de los Dardanelos) definió su importancia estratégica, pero el terreno de Creta dificultaba las defensas de la isla. Una escarpada cadena de montañas áridas, que se eleva a 8,000 pies, recorre toda la longitud de la isla de 160 millas de largo, inclinándose gradualmente hacia el norte pero abruptamente hacia el sur. Esta característica topográfica produjo el puerto grande pero de capacidad limitada de Suda Bay.

La flota británica en el Mediterráneo fue la primera defensa de los Aliados contra posibles ataques del Eje a los campos petrolíferos de Irán, las refinerías de Haifa y el Canal de Suez, cada uno de los cuales fue vital para sostener el esfuerzo bélico británico. La base naval de Suda Bay, en la costa noroeste de Creta, proporcionaba un punto ideal, aunque solo para un puñado de barcos británicos, para asentarse o repostar mientras se protegían las posesiones económicas vitales de Gran Bretaña.

Wavell sabía muy bien que todos los puntos estratégicos de la isla se encontraban en la costa norte. La falta de instalaciones portuarias en la costa sur y la ausencia de una carretera principal de norte a sur para atravesar la isla obstaculizó el refuerzo y el reabastecimiento de Egipto. Los telégrafos, los teléfonos y el transporte eran todos primitivos.

Los tres aeródromos estratégicamente ubicados en Maleme, Retimo y Heraklion estaban ubicados en la costa norte y estaban conectados por la única carretera de Creta, que corría en dirección este-oeste. Maleme estaba en el extremo occidental de Creta con Retimo en el centro y Heraklion más al este.

El único factor que pareció favorecer la posición de Wavell en Creta después de la evacuación de Grecia fue la subestimación de Alemania de la fuerza de su fuerza en la isla con solo 5.000 soldados británicos.

Si los tres aeródromos de la isla podían mantenerse, el Alto Mando británico creía que había una gran posibilidad de evitar un aterrizaje aéreo alemán, ya que no había puntos importantes aparte de Maleme, Retimo y Heraklion para que los paracaidistas se apoderaran de ellos, y se consideró que su número era mayor. ser finito.

Sin embargo, había una falla en el optimismo británico. Las tropas evacuadas de Grecia, como las que siguieron a Dunkerque, solo se habían llevado sus armas personales, como rifles y algunas ametralladoras ligeras. Muchas de las unidades tenían una apariencia ad hoc y estaban mal equipadas, careciendo de un número adecuado de piezas de artillería, tanques, cañones antiaéreos, morteros, ametralladoras y transporte. Muchas de las tropas británicas, chipriotas y palestinas eran de unidades de líneas de comunicación.

Para demostrar la escasez de armamento pesado para combatir un asalto, solo se habían proporcionado dos tanques de infantería pesada ("I") para cada uno de los aeródromos. Se enviaron tres tanques Matilda adicionales a la isla junto con un puñado de tanques ligeros. Las trincheras, los emplazamientos de armas, los obstáculos de alambre y las demoliciones tuvieron que excavarse con cascos de acero en lugar de las herramientas de atrincheramiento. Sobre todo, apenas había aviones británicos en la isla.

Quienquiera que controlara Creta amenazaría una gran parte del Mediterráneo oriental, algo particularmente importante para el plan alemán de invadir la Unión Soviética. Habiendo asegurado los aeródromos en Grecia, si los alemanes también podían capturar y utilizar los de Creta, podrían deshacerse de cualquier amenaza aérea al flanco sur planificado de la Operación Barbarroja.

Después de comandar a los neozelandeses en Grecia, el general Bernard Freyberg se hizo cargo de todas las tropas en Creta ("Creforce") y colocó el cuartel general de su cuerpo cerca de Hania, justo al noroeste de la bahía de Suda. No tenía personal ni apoyo de inteligencia y se vio obligado a improvisar un cuartel general utilizando oficiales de regimiento, pocos de los cuales tenían formación. El resultado fue una escasez de preparativos de inteligencia a nivel de cuerpo para defender Creta. El equipo de radio y comunicaciones era insuficiente para vincular adecuadamente cada nivel de mando o las guarniciones geográficamente dispares que defendían cada uno de los tres aeródromos.

Sin embargo, gracias a la inteligencia de Gran Bretaña, Freyberg tenía un conocimiento detallado de cuándo y dónde iba a tener lugar el asalto. Cuando avistó las unidades aerotransportadas alemanas que se acercaban el 20 de mayo, comentó: "Llegan a tiempo". Los comandantes alemanes encontraron difícil obtener información precisa sobre las fuerzas británicas en Creta, a pesar de los intentos de vuelos a baja altitud.

Student planeó una sorpresa táctica atacando con paracaidistas e infantería aerotransportada en los tres aeródromos simultáneamente, mientras que la defensa de Creta de Freyberg se basó en evitar la toma por parte del enemigo de los puntos fuertes aliados: los tres aeródromos y el puerto de Suda Bay.

Desafortunadamente, con el transporte limitado en la isla, los preparativos para la defensa y el desarrollo de tácticas fueron esencialmente rudimentarios, dejando a cada uno de los cuatro sectores de defensa totalmente independientes del otro sin la posibilidad de un refuerzo necesario en momentos críticos.

En Creta había, a finales de abril, entre 27.000 y 28.000 tropas aliadas, sin contar los batallones griegos. No todos eran tropas de combate y solo una fracción, la 14ª Brigada de Infantería de la 6ª División británica, no fueron evacuados de Grecia. Los supervivientes de la cuarta y quinta brigadas de infantería de Nueva Zelanda y la sexta división australiana de Grecia se habían formado en nuevas unidades.

Freyberg sucedió al general de división E.C. Weston, Royal Marines, que hasta ese momento había sido el oficial superior en la isla. En Suda Bay, Weston comandó la Organización de Defensa de la Base Naval Móvil (MNBDO), que fue reforzada por los batallones australianos 16 y 17, ambos improvisados. Los Royal Marines eran en su mayoría especialistas pertenecientes a unidades de artillería costera y antiaéreos, así como unidades de mantenimiento y reflectores.

Unos 1.200 fusileros británicos, formados por varias unidades junto con el 106.º Regimiento de Artillería Real a Caballo (RHA) que actuaba como infantería, también se unieron a la guarnición. En octubre de 1940, Creta poseía ocho cañones AA pesados ​​y 12 ligeros. Con la llegada del MNBDO en abril y principios de mayo de 1941, el número total de cañones AA se elevó a 32 pesados ​​y 36 ligeros (de los cuales 12 no eran móviles) y 24 reflectores.

Tres brigadas de la División de Nueva Zelanda, bajo el mando temporal del brigadier Edward Puttick (en sustitución de Freyberg), se desplegaron alrededor del aeródromo de Maleme, el puerto de Hania y Galatos, ubicado al sur de la carretera de la costa entre los dos sitios. La Cuarta Brigada de Nueva Zelanda estaba compuesta por tres batallones de infantería (18, 19 y 20) bajo el mando del Brigadier Lindsay Inglis, cuyo cuartel general estaba situado entre Galatos y Hania.

La quinta brigada de Nueva Zelanda, compuesta por los batallones de infantería maorí 21, 22, 23 y 28, fue comandada por el brigadier James Hargest con su cuartel general en Platanias, al este del aeródromo de Maleme. Cabe destacar que el teniente coronel L.W. Andrew era el comandante del 22º Batallón de Nueva Zelanda que defendía el aeródromo de Maleme, la aldea de Maleme y la colina 107, justo al sur del aeródromo y al este del lecho del río Tavronitis.

La Décima Brigada de Infantería (Improvisada) comprendía el Destacamento de Caballería Divisional de Nueva Zelanda y un Batallón Compuesto formado por varios miembros del personal neozelandés y dos batallones griegos. Esta formación ad hoc fue comandada por el teniente coronel Howard Kippenberger y estaba situada cerca de Galatos.

En Retimo había cuatro batallones de la 19ª Brigada Australiana y seis batallones del 4º y 5º Regimientos griegos. Su cuartel general estaba bajo el mando del oficial australiano superior, el brigadier George Alan Vasey. El teniente coronel Ian Campbell estaba a cargo de un cuartel general de sector y su propio batallón, el 2/1, con la misión de defender el aeródromo y el cerro A al este de Retimo en las cercanías de una fábrica de aceite de oliva.

En Heraklion, la 14.a Brigada de Infantería, que consta de cuatro británicos (2. ° Batallón, 2. ° Batallón del Regimiento de Leicestershire, 2. ° Batallón del Regimiento de York y Lancashire, Guardia Negra y el 2. ° Batallón que llegó más tarde, Argyll y Sutherland Highlanders) y tres batallones griegos ( de los Regimientos 3 y 7), junto con 300 fusileros australianos y 250 artilleros empleados como infantería, estaban bajo el mando del Brigadier BH Capilla.

No había ninguna reserva separada fuera de los sectores, pero una de las brigadas de Nueva Zelandia en el sector de Maleme y un batallón británico en Suda fueron designados como "Reserva de la Fuerza" y debían mantenerse listos para moverse con poca antelación por orden de Freyberg. Los cañones AA pesados ​​se concentraron principalmente en el área de Suda-Hania y todos los sectores poseían algunos cañones AA ligeros, excepto Retimo, que solo poseía una docena de piezas de campo bien camufladas.

Freyberg reconoció que las fuerzas desplegadas en Creta eran inadecuadas para enfrentar el ataque previsto. El 1 de mayo, envió un mensaje a Wavell en El Cairo identificando deficiencias en equipo, artillería y municiones, y solicitó apoyo naval y de la RAF. Recomendó que, si no se podían proporcionar recursos adicionales, se reconsiderara la decisión de retener Creta.

Wavell transmitió el mensaje de Freyberg junto con sus propias preocupaciones sobre el tema al Comandante del Estado Mayor Imperial General (CIGS) pero, bajo la presión de Churchill, quien sintió que Creta debe ser retenida por razones políticas, Wavell recibió instrucciones de "mantener Creta en absoluto costos ". Freyberg prosiguió con sus preparativos para defender Creta del previsto asalto por aire y por mar.

Wavell cablegrafió a Freyberg, "Tengo las instrucciones más definidas del Gabinete de Guerra para mantener Creta e incluso si se reconsideraran las preguntas, dudo que las tropas pudieran ser removidas antes del ataque enemigo". Según Freyberg, Wavell "hizo todo lo humanamente posible para conseguirnos todos los equipos, artillería y material de defensa disponibles". Wavell envió además: “[Freyberg] no anticipó, como nadie más, la fuerza abrumadora con la que la Fuerza Aérea Alemana iba a realizar el ataque, ni cuán cuidadosa y hábilmente se habían trazado sus planes ni las pérdidas a las que estaban preparados. aceptar para lograr su objetivo ".

Comienza la invasión

A las 6 am del 20 de mayo, un fuerte bombardeo de puntos clave precedió al aterrizaje de tropas de paracaídas y planeadores alrededor de Maleme (8 am), Retimo (4:15 pm) y Heraklion (5:30 pm). Al anochecer, los paracaidistas alemanes solo ocupaban un área firme en Maleme, y ninguno de los aeródromos de Freyberg había sido capturado.

Los alemanes demostraron teoridad o brutalidad cuando un batallón de Fallschirmjägers aterrizó en Kondomari, al sureste de Malame, el 20 de mayo. Civiles armados se unieron a los 21 y 22 batallones de infantería de Nueva Zelanda para luchar contra los paracaidistas. Después de la caída de Creta, las tropas alemanas se vengaron de los partisanos, disparando hasta 60 hombres de Kondomari. Otra ciudad, Kandanos, fue destruida y la mayoría de sus residentes fue ejecutada.

Freyberg cablegrafió a Wavell el 20 de mayo: “Hoy ha sido difícil. Hemos estado en apuros. Hasta ahora, creo, tenemos aeródromos en Retimo, Heraklion y Maleme, y los dos puertos. El margen por el que los mantenemos es escaso, y estaría mal por mi parte pintar una imagen optimista. La lucha ha sido intensa y hemos matado a un gran número de alemanes. Las comunicaciones son las más difíciles ".

Según la Historia Oficial Británica, "El dominio del aire por parte del enemigo jugó un papel importante, ya que el cielo parecía estar lleno de aviones alemanes listos para tomar parte en la lucha terrestre, cualquier movimiento era detectado, y los hombres estaban prácticamente inmovilizados a su cubierta".

En efecto. Al comienzo de la batalla, el número de aviones alemanes disponibles era de 280 bombarderos, 150 bombarderos en picado Stuka, 180 cazas (Me-109 y Me-110), 100 planeadores, 530 transportes Ju-52 y 40 aviones de reconocimiento.

Batalla por el aeródromo de Maleme, 20-22 de mayo de 1941

A las 8 de la mañana del 20 de mayo, las tropas en planeador del Luftlande Sturmregiment, al mando del Generalmajor Eugen Meindl, y grupos ad hoc de Fallschirmjägers llegaron a Maleme para intentar capturar el aeródromo allí. Maleme fue defendido por la Quinta Brigada de Nueva Zelanda bajo el mando del Brigadier Hargest. A las 8:15, el 3er Regimiento Fallschirmjäger, bajo el mando del Oberst Richard Heidrich, se lanzó en paracaídas al "Valle de la Prisión" al suroeste de Hania y Suda Bay.

Fueron precedidos por destacamentos de planeadores al mando del Leutnant Genz y Hauptmann Altmann que aterrizaron en la península de Akrotiri al norte de la bahía de Suda. Estas fuerzas debían silenciar las armas AA, así como un centro de comunicaciones aliadas alrededor de Hania, pero encontraron una fuerte resistencia de los fuertes disparos AA y elementos de los Royal Welsh Fusiliers. Los paracaidistas alemanes también se encontraron con elementos de la cuarta y décima brigadas de Nueva Zelanda en Hania y Galatos, respectivamente.

La escena en Maleme el 20 de mayo ha sido descrita por el autor John Sadler: “Barriendo a menos de 400 pies, bajo la elevación de los cañones AA más pesados, los Junkers se mantuvieron en formación apretada hasta que llegaron a las zonas de caída…. Si los cañones de 3,7 pulgadas no se podían registrar, los Bofors, tripulados por los marines, ciertamente podían hacerlo y disparaban hasta que los cañones brillaban en rojo. Los transportes lentos eran el sueño de un artillero y los proyectiles atravesaban el metal y la carne, desmembrando a hombres y aviones en el aire, los paracaidistas muertos caían, "como sacos de patatas" de los fuselajes destrozados ".

Como lo describió Churchill en su historia de posguerra, La Gran Alianza, “El ataque continuó ... cuando aparecieron de nuevo aviones que transportaban tropas. Aunque el aeródromo de Maleme permaneció bajo nuestro cercano fuego de artillería y morteros, los transportadores de tropas continuaron aterrizando sobre él y en el accidentado terreno del oeste. El Alto Mando alemán parecía indiferente a las pérdidas, y al menos un centenar de aviones naufragaron por un aterrizaje forzoso en esta zona ".

Una secuencia crítica de eventos, que probablemente representó el punto de inflexión de toda la batalla, ocurrió durante la tarde y la noche del 20 de mayo que finalmente llevó a la retirada del 22º Batallón de Nueva Zelanda en la mañana del 21 de mayo de la colina 107. Esta acción permitió los alemanes aterrizaron allí más tarde ese día sin obstáculos de artillería directa y fuego de armas pequeñas.

El cerro 107, ubicado al sur del aeródromo de Maleme y al este del cauce del río Tavronitis, fue defendido por las Compañías A y B en sus vertientes inversas con las Compañías D y C frente a los taludes delanteros hacia el cauce y el aeródromo, respectivamente.

Durante la tarde del 20 de mayo, mientras se encontraba en la ladera inversa del cerro 107 y luego de ser herido y confrontado con fuertes ataques de paracaidistas contra todo su perímetro, el teniente coronel L.W. Andrew, V.C., consideró que su 22 ° Batallón no podía mantener sus posiciones, especialmente debido al despliegue amplio y disperso, y concluyó que debía retirarse de las inmediaciones del aeropuerto.

Aunque poseía un aparato inalámbrico en su cuartel general, Andrew no sabía nada de lo que les estaba sucediendo a sus dos compañías de avanzada en el aeródromo y al otro lado de la colina 107, ya que no los veía directamente y sus Compañías C y D carecían de aparatos inalámbricos. A las 5 pm, solicitó que Hargest le entregara el 23º Batallón de Nueva Zelanda, pero se le negó debido a su compromiso de luchar en otros lugares.

Se ha cuestionado la corrección de no utilizar al 23º Batallón para un contraataque inmediato. Otros se han preguntado si Hargest estaba confundido y mal informado. Ante la negativa de Hargest de comprometer al 23. ° Batallón para ayudar al 22. ° Batallón de Andrew, este último ordenó su propio contraataque a última hora de la tarde del 20 de mayo con su único pelotón de reserva y dos tanques Matilda del 7. ° Regimiento Real de Tanques, pero no pudo retomar el puente sobre la Tavronitis.

A las 6 de la tarde, Andrew se puso en contacto con Hargest por radio para informarle del fracaso del contraataque y que, sin el apoyo del 23º Batallón, tendría que retirarse. Hargest dijo: "Si debe hacerlo, debe hacerlo". Sin embargo, Hargest prometió enviar dos compañías, una del 23º Batallón y otra del 28º Batallón (maorí), para reforzarlo.

Si Andrew hubiera observado antes del anochecer las laderas occidentales de la colina 107 donde estaban sus Compañías C y D, habría visto que la Compañía C todavía estaba defendiendo firmemente el aeródromo hacia el norte y que la Compañía D también estaba intacta a lo largo del lecho del río Tavronitis hacia el oeste. . Tanto las Compañías C como las D habían sufrido muchas bajas, pero infligieron pérdidas mucho mayores a los paracaidistas. Pero Andrew no estaba al tanto de estos hechos y simplemente sabía que los alemanes se estaban fortaleciendo desde el oeste contra lo que él creía que eran sus dos únicas compañías restantes (A y B).

Poco después de las 9 de la noche, Andrew comunicó por radio al cuartel general de Hargest que se retiraba a la cresta subsidiaria (Vineyard Ridge) al sureste de la colina 107.Andrew colocó los restos de las compañías A y B del 22 ° Batallón en línea con el 21 ° Batallón en esa cresta. Fue la fatídica decisión de Andrew de retirar las Compañías A y B, bajo una fuerte presión, lo que entregó el aeródromo de Maleme a los alemanes.

Mientras que una compañía del 23º Batallón ayudó a Andrew a retirarse a Vineyard Ridge, la otra compañía del 28º Batallón Maorí llegó al aeródromo en la oscuridad. Esta compañía, al llegar al borde del aeródromo, estaba de hecho a solo 200 metros del puesto de mando de la Compañía C, sin embargo, el destacamento maorí creía que los defensores del aeródromo habían sido invadidos y retrocedidos, posiblemente por temor a un ataque aéreo con el inicio del amanecer. Si los maoríes se hubieran vinculado con la Compañía C y hubieran continuado defendiendo el aeródromo el 21 de mayo, el curso de toda la batalla podría haber oscilado a favor de los Aliados.

Los supervivientes de la Compañía D, bajo el mando del Capitán Campbell, en la pendiente Tavronitis de la colina 107, al enterarse de que el cuartel general del batallón de Andrew había abandonado las pendientes inversas de la colina 107, no tuvieron más alternativa que retroceder también. Al amanecer, los alemanes estaban en posesión de la colina 107.

El comandante de la Compañía C, el Capitán Johnson, se enteró de la decisión de Andrew de retirarse durante las primeras horas de la mañana del 21 de mayo y, sabiendo que sus hombres no podrían resistir otras 24 horas de ataque, condujo a sus tropas sobrevivientes lejos del aeródromo a las 4 horas. : 30 am. Al amanecer del 21 de mayo, no quedaban tropas neozelandesas dentro del perímetro del aeródromo. Desde sus nuevas posiciones, el fuego directo solo fue posible en el extremo este de la pista.

El aeródromo de Maleme se perdió y se convirtió en un aeródromo operativo efectivo para el enemigo antes de que comenzara el segundo día de batalla. El Regimiento 100 de Gebirgsjäger (Montaña) comenzó a llegar a Maleme a las 5 pm del 21 de mayo. El 3.er Regimiento Fallschirmjäger, que había aterrizado en Prison Valley, al sur de Galatos y Hania, envió patrullas para unirse con las fuerzas alemanas que se movían hacia el este desde el aeródromo de Maleme ahora capturado.

Aunque Freyberg pudo haber sido confundido por el mensaje engañoso de Hargest sobre la situación en Maleme como "bastante satisfactorio", el comandante de Creforce estaba demasiado preocupado por los refuerzos marítimos del enemigo. Freyberg todavía dudaba sobre si comenzaría un ataque desde el mar o si continuarían los aterrizajes aéreos en los aeródromos. Ya sea debido a un error estratégico o falta de inteligencia Ultra, Freyberg no movió las tropas necesarias para la defensa adicional de los aeródromos, específicamente Maleme.

Incluso Churchill comentó que “Freyberg… no creía fácilmente que la escala del ataque aéreo fuera tan gigantesca. Su miedo era una poderosa invasión organizada desde el mar. Esto esperábamos que la Marina lo previniera a pesar de nuestras debilidades aéreas ". Freyberg reconoció más tarde: "Nosotros, por nuestra parte, estábamos más preocupados por los aterrizajes marítimos, no por la amenaza de los aterrizajes aéreos".

Por lo tanto, hubo una vacilación en el liderazgo para comprometer al 23 ° Batallón a contraatacar el aeródromo debido a su responsabilidad de defensa costera. En la mañana del 21 de mayo, Hargest permaneció en su cuartel general en Platanias y no permitió que los comandantes de su batallón montaran un ataque contra Maleme.

Según el historiador Antony Beevor, “Hargest, Puttick y Freyberg aceptaron el principio del contraataque, pero mostraron poco entusiasmo por la empresa. Es difícil imaginar un estado mental más desastroso para un comandante que prepara una operación de este tipo. Sin acciones para evitar una acumulación alemana y un ataque desde Maleme, una victoria alemana se hizo inevitable ".

Después de retrasarse, Freyberg, con sus 6.000 tropas en el área de Hania y Suda Bay, mantuvo al Regimiento Galés, su unidad más grande y mejor equipada, en Hania para guarnecer el paseo marítimo y comprometió solo al 20 ° Batallón de la 4ta Brigada de Inglis al contraataque en Maleme. . Como resultado, el contraataque de Freyberg contra Maleme fue demasiado tarde y demasiado poco.

No obstante, los batallones 20 y 21 de Nueva Zelanda y el 28 ° batallón maorí contraatacaron el aeródromo durante las primeras horas de la mañana del 22 de mayo, sin embargo, después de obtener algunos avances iniciales, tuvieron que suspenderlo por la tarde ya que los neozelandeses estaban agotados y ahora habían también se ven sometidos a fuertes ataques aéreos. Ahora era plena luz del día, y el intenso fuego de morteros y ametralladoras alemanas impedía cruzar el espacio abierto. Sin artillería ni apoyo aéreo, los neozelandeses no tuvieron más remedio que retirarse.

De hecho, el 21 de mayo, la Royal Navy interceptó un convoy de buques griegos que transportaban tropas de la 5.a División Gebirgsjäger y esencialmente destruyó el 3.er Batallón del 100.o Regimiento Gebirgsjäger de esa división en el mar, pero con pérdidas considerables para la flota británica.

Después de esa incursión, la Luftwaffe controló los cielos sobre las rutas marítimas durante el día. En las batallas navales del 21/22 de mayo, según lo descrito por Churchill, “La Armada había perdido dos cruceros y tres destructores hundidos, un acorazado, el Warspite, quedó fuera de combate durante mucho tiempo, y el Valiant y muchas otras unidades considerablemente dañado. Sin embargo, se había mantenido la guardia marítima de Creta. La Marina no había fallado. Ni un solo alemán desembarcó en Creta desde el mar hasta que terminó la batalla por la isla ".

Batalla por Retimo, 20-29 de mayo de 1941

A las 4:15 pm del 20 de mayo, 1.500 paracaidistas del 2º Fallschirmjäger (menos el 2º Batallón) al mando del Oberst Alfred Sturm se lanzaron sobre parte de la 19ª Brigada Australiana y los 4º y 5º Regimientos Griegos en Retimo. Estos paracaidistas, que comprenden el cuartel general del regimiento, al principio capturaron el aeródromo, pero se enfrentaron a rápidos contraataques de los australianos y griegos dirigidos por el teniente coronel Ian Campbell, lo que resultó en la captura de Sturm y su cuartel general.

Aunque carecía de un número suficiente de tropas y de un apoyo antiaéreo adecuado, Campbell concentró su defensa alrededor de la pista de aterrizaje, dejando solo una pantalla de luz alrededor de la ciudad y en las playas.

La falta de armas pesadas y cañones AA, junto con el excelente ocultamiento de las trincheras de infantería aliada, engañó a los paracaidistas alemanes haciéndoles creer que el área estaba controlada a la ligera. De los 161 aviones de transporte utilizados por los alemanes, 15 fueron derribados por los aliados.

Otros paracaidistas alemanes del 3er Batallón, al mando de Hauptmann Weidemann, aterrizaron al oeste de la 19a Brigada Australiana y se dirigieron a la ciudad de Retimo, pero se encontraron con una feroz resistencia de la Gendarmería griega y los civiles cretenses. Para evitar muchas bajas, Weidemann retrocedió y estableció una defensa alrededor de una aldea adyacente, Perivolia. Aquí, el cuarto y quinto regimientos griegos continuaron asaltando a los paracaidistas alemanes de Wiedemann.

El 1.er Batallón de paracaidistas, al mando del Mayor Kroh, aterrizó al este de muchas de las tropas aliadas y logró tomar la mayor parte de la colina A, que dominaba el extremo oriental del aeródromo de Retimo. Los hombres de Kroh resistieron numerosos ataques de los australianos de Campbell, incluidos sus tanques.

A medida que avanzaba el día, se hizo imperativo desalojar esta posición de paracaidista en la cima de la colina A, por lo que Campbell se puso en contacto con Freyberg para obtener apoyo adicional, pero ninguno pudo salvarse. Al final del día, Campbell estaría planeando un contraataque con toda su fuerza alrededor del aeródromo al amanecer del 21 de mayo.

La tenacidad de la infantería australiana impidió que Retimo se convirtiera en otro Maleme. El aeródromo y la ciudad de Retimo aún permanecían bajo control aliado. Los refuerzos de los paracaidistas alemanes no pudieron atravesar las defensas de la Commonwealth. La defensa de Retimo demostró que los contraataques feroces podían desalojar a los paracaidistas desembarcados.

Como escribió John Sadler, "No se puede escapar a la conclusión de que una inyección de la misma urgencia y rapidez podría haber cambiado el rumbo de Maleme y alterado todo el curso de la batalla". Así también, señaló el historiador Antony Beevor, "si los eventos en Maleme hubieran seguido el patrón en [Retimo] y Heraklion, entonces los alemanes habrían perdido la batalla de Creta".

Dado que no se había realizado ningún ataque en Georgeopolis, ubicado entre Suda Bay y Retimo el 20 de mayo, Freyberg trasladó el 2 / 8o Batallón Australiano durante la noche a Suda, seguido a la noche siguiente por el 2 / 7o Batallón Australiano y el cuartel general del Brigadier Vasey. A partir de entonces, los dos batallones y unidades de apoyo en Retimo, bajo el mando de Ian Campbell, actuaron como una fuerza independiente, pronto se hizo imposible llegar a ella y Retimo permaneció completamente aislado hasta el final.

En la mañana del 21 de mayo, los australianos de Campbell contraatacaron con éxito la fuerza de Kroh en la colina A, y los sobrevivientes alemanes se retiraron para formar una posición alrededor de Stavromenos y la fábrica de aceite de oliva. Al día siguiente, Campbell atacó la fábrica con sus australianos y el 4º Regimiento Griego, sin embargo, los gruesos muros del edificio, junto con algunas barreras idiomáticas entre las tropas aliadas, hicieron que el asalto disminuyese en intensidad.

Tanto en Perivolia como en Stavromenos, “un virtual estancamiento” continuó durante varios días. El 25 de mayo, los hombres de Campbell capturaron repentinamente la fábrica de aceite de oliva después de bombardearla con las últimas rondas de sus cañones de campaña. El mayor Roy Sandover, comandante del 2/11 Batallón, y sus hombres participaron en los sangrientos ataques a Perivolia. Capturaron algunas de las casas periféricas, pero los alemanes las atacaron con armas antitanques ligeras.

Al darse cuenta rápidamente de que sin armas pesadas, más ataques solo conducirían a una pérdida de vidas, Sandover detuvo su asalto a Perivolia. Toda la guarnición de Campbell en Retimo había cumplido sus órdenes, a saber, denegar el aeródromo y el puerto al enemigo.

Sin embargo, los australianos no tenían conocimiento de la evacuación de Heraklion hacia el este. La comunicación por tierra había sido bloqueada y Campbell no pudo contactar a Creforce por radio. Un pequeño bote enviado desde Suda con suministros llegó a los australianos en las primeras horas del 28 de mayo, poco después de que sus dos tanques fueran finalmente destruidos en un ataque a los puntos fuertes alemanes alrededor de Perivolia.

El teniente Haig, el joven oficial naval que comandaba el barco de suministros, no había llevado el mensaje de Freyberg con instrucciones de evacuación debido a la confusión en los cuarteles generales de Suda y Creforce. Todo lo que Haig pudo decirle a Campbell fue que se dirigiera a Sphakia en la costa sur. Pero Campbell no abandonaría su misión en Retimo hasta que fuera relevado oficialmente.

Tanto Campbell como Sandover finalmente tuvieron que aceptar que no podían romper el control alemán en la carretera de la costa. Se descartó una idea de atacar hacia Suda, y Campbell insistió en continuar negándole el aeródromo al enemigo como se ordenó. El 29 de mayo, las tropas alemanas de artillería de montaña y motociclistas avanzaban desde el oeste mientras otra fuerza alemana había dejado Heraklion en el este hacia Retimo.

A la mañana siguiente, los alemanes renovaron su avance, con apoyo de tanques, contra los supervivientes de los batallones 2/1 y 2/11 australianos. En lugar de incurrir en más bajas inútiles, Campbell se rindió con la mayor parte de la guarnición, mientras que Sandover, junto con 13 oficiales y 39 suboficiales y otras filas, más tarde escaparon a Egipto en submarino después de pasar muchos meses escondidos en las montañas de Creta.

Batalla de Heraklion, 20-29 de mayo de 1941

El 20 de mayo, los 3.000 paracaidistas del 1. ° Fallschirmjäger al mando del Oberst Bruno Bräuer, con el 2. ° Batallón del 2. ° Regimiento Fallschirmjäger adjunto, cayeron alrededor de Heraklion en la 14.a Brigada de Infantería, bajo el mando del Brigadier Chappel, y sufrieron graves pérdidas.

Después de permanecer en silencio inicialmente para convencer a los alemanes de que sus incursiones anteriores en los emplazamientos de armas los habían dejado fuera de combate, las armas pequeñas y el fuego AA diezmaron la ola inicial de aviones de transporte y paracaidistas, aterrizando estos últimos en terreno abierto con poca cobertura.

Dado que los Stukas y Me-109 habían regresado a su base en la isla de Skarpanto, al este de Creta, debido a que no podían esperar a los transportes de tropas Ju-52 retrasados, las tripulaciones de los cañones británicos Bofors derribaron 15 de estos transportes lentos en dos horas. El 2º Batallón de paracaidistas alemanes quedó atrapado en un mortal fuego cruzado que les propinaron el 2º Leicester y el 2º Black Watch.

Al 3er Batallón del 1er Regimiento Fallschirmjäger, bajo el mando de Hauptmann Karl-Lothar Schulz, se le asignó la tarea de tomar la ciudad de Heraklion e inicialmente tuvo que vencer a las tropas griegas y a los civiles cretenses que se resistían a ellos antes de hacerse con el control de parte de la ciudad.

El 1.er Batallón del 1.er Regimiento Fallschirmjäger bajo el mando del Mayor Erich Walther aterrizó relativamente ileso pero, reconociendo la difícil situación del 2.º Batallón de ese regimiento, rápidamente acudió en su ayuda. El 2.o Batallón adjunto del 2. ° Regimiento Fallschirmjäger, al mando de Hauptmann Gerhard Schirmer, aterrizó intacto y muy al oeste de Heraklion para bloquear los refuerzos aliados de Retimo, aislando así el puerto y el aeródromo más al este de Creta.

Las tropas aliadas del brigadier Chappel atacaron inmediatamente el 20 de mayo con las dos Matildas del RTR y los seis tanques ligeros del 3.º de Húsares. Chappel había decidido contraatacar dentro de las dos primeras horas del asalto aéreo, ya que sabía que el resultado de la batalla se decidiría temprano. Pero Chappel, aunque decisivo en el primer día del desembarco alemán, no puso todo su peso en avanzar contra el enemigo severamente reducido para aplastarlo el 21 de mayo.

Además de esperar refuerzos del 2. ° Batallón, Argyll y Sutherland Highlanders, la 14.a Brigada de Infantería no tenía suficientes municiones para un ataque mayor y carecía de la inteligencia local para darse cuenta de las pocas reservas que realmente poseían los Fallschirmjägers.

Entre paréntesis, la compañía líder de Argyll y Sutherland Highlanders con dos Matildas no llegó desde Timbaki en el sur a Heraklion hasta el mediodía del 23 de mayo debido a los ataques de hostigamiento de los paracaidistas. Dado que sus órdenes eran mantener a Heraklion y el aeródromo allí, además de ignorar el desastre en Maleme debido a la falta de equipos inalámbricos, Chappel adoptó una postura de aversión al riesgo y se mantuvo dentro de su perímetro, asumiendo que simplemente sosteniendo al alemán el asalto terminaría.

Al amanecer del 28 de mayo, después de haber soportado un estancamiento de cinco días con los alemanes en Heraklion, los oficiales de la 14ª Brigada de Infantería fueron informados de que las naves de la Royal Navy embarcarían a las tropas desde el puerto de Heraklion esa noche. La retirada, que había permanecido en secreto durante todo el día, se llevó a cabo sin problemas y se destruyeron todos los suministros y vehículos adicionales. Cerca de 3.500 hombres se habían embarcado a las 2:45 am del 29 de mayo.

Consecuencias de la captura del aeródromo de Maleme

El 23 de mayo, continuaron los asaltos aerotransportados alemanes y las tropas aliadas comenzaron a retirarse a una nueva línea cerca de Galatos. En la noche del 23 de mayo, la 5ª Brigada de Nueva Zelanda fue retirada a la reserva divisional y su frente asumido por la 4ª Brigada de Nueva Zelanda.

Dos días después, las líneas del frente británicas en Galatos fueron atacadas por elementos de los regimientos de Gebirgsjäger. El ataque comenzó temprano en la tarde y abrió una gran brecha en el frente de la 10ª Brigada de Nueva Zelanda al romper la línea del 18º Batallón. La situación fue restablecida por el coronel Kippenberger, quien realizó un contraataque inesperado con dos compañías del 23 ° Batallón de Nueva Zelanda, enviadas por Hargest, junto con dos tanques ligeros de la 3. ° de Húsares, retrasando así el ataque alemán y permitiendo la retirada de la División de Nueva Zelanda. .

Después de que el contraataque de Kippenberger contra Galatos obligó a los alemanes a retirarse temporalmente de la aldea, se dio cuenta de que ahora no había otra alternativa que retirarse a una línea que conectaba con los dos batallones australianos de Vasey al final de Prison Valley.

Como dijo Wavell en su comentario de posguerra, “El 24 y 25 de mayo la lucha continuó con la misma intensidad. El enemigo continuó desembarcando tropas y obligando a retroceder nuestra línea desde el área de Maleme hacia Canea, que fue fuertemente bombardeada y casi destruida. El general Freyberg abolió ahora el sector separado de Maleme y puso a las tropas de Nueva Zelanda que antes lo habían ocupado bajo el mando del general Weston, Royal Marines, el comandante del M.N.B.D.O. "

Dada la ferocidad del ataque aéreo alemán y el desastre de Maleme, Wavell había intentado enviar más refuerzos a la isla. La única forma de hacerlo era mediante un buque de guerra rápido que pudiera llegar a la bahía de Suda al amparo de la oscuridad, desembarcar tropas y salir de la isla antes del amanecer. Esto limitó tanto el número como el tipo de tropas que se podían enviar.

Algunos de ellos eran los montañeses de Argyll y Sutherland, junto con dos batallones de comandos conocidos como "Layforce", un cuerpo de tropas especialmente seleccionadas que habían sido enviadas desde Gran Bretaña para operaciones combinadas bajo el mando del coronel Robert Laycock. Doscientos hombres de Layforce habían llegado a Suda Bay la noche del 24 de mayo en el crucero HMS Abdiel.

El cuerpo principal tuvo que regresar a Alejandría después de no poder aterrizar, llegando finalmente a la bahía de Suda dos noches después a bordo de destructores rápidos y el Abdiel. Según Churchill, “Afortunadamente, dos comandos, unos 750 hombres, al mando del coronel Laycock, habían sido desembarcados en Suda por el minero Abdiel la noche del 26. Estas fuerzas comparativamente frescas, con los restos de la 5.a Brigada de Nueva Zelanda y los 7. ° y 8. ° Batallones australianos, lucharon en una fuerte acción de retaguardia, lo que permitió a casi la totalidad de nuestras fuerzas en el área de Suda-Canea-Maleme que aún sobrevivió para dirígete a la costa sur ".

El 26 de mayo, los alemanes rompieron la línea Hania-Galatos y las tropas aliadas se retiraron a Suda Bay. Más tropas se retiraron hacia el sur a Sphakia para que se pudiera llevar a cabo una evacuación por mar. Al final del séptimo día, Freyberg le indicó a Wavell que su fuerza estaba agotada y que la posición aliada era desesperada.

En palabras del propio Freyberg, “Una pequeña fuerza inmóvil y mal equipada como la nuestra no puede hacer frente al bombardeo concentrado al que nos hemos enfrentado durante los últimos siete días ... Una vez que esta sección [Suda Bay] se haya reducido, la reducción de Retimo y Heraklion por los mismos métodos será solo una cuestión de tiempo ".

Después de la guerra, Wavell escribió: “El 26 de mayo resultó ser el día crítico. Nuestra línea al oeste de Canea se rompió y retrocedió en la bahía de Suda, de modo que una parte considerable del área de la base cayó en manos enemigas. Suda Bay dejó de ser sostenible. Todas las tropas estaban muy exhaustas y el bombardeo aéreo enemigo fue tan intenso como siempre. Para entonces, el enemigo había desembarcado entre 30.000 y 35.000 soldados en la isla.

“Temprano en la mañana del 27 de mayo, el general Freyberg decidió que la evacuación era inevitable y me informó en consecuencia. En vista de la situación que describió y la imposibilidad de enviar más refuerzos, di órdenes para la retirada de nuestras guarniciones de Creta ”.

El 27 de mayo, los alemanes desplegaron un ataque de cinco regimientos contra la Reserva de la Fuerza de Freyberg (que constaba de Royal Welsh Fusiliers, Northumberland Hussars y el 1.er Batallón de Rangers del Real Cuerpo de Fusileros del Rey) de unos 1.300 hombres. Después de ser rodeada por los alemanes, algunos miembros de la Reserva de la Fuerza escaparon para reunirse con la fuerza principal en Suda.

Para mantener abierta una ruta de evacuación a Sphakia y ganar tiempo para que comenzara una retirada aliada, los aliados montaron un contraataque con elementos de la 19ª brigada australiana y los maoríes de la 5ª brigada de Nueva Zelanda.

Incluso el 27 de mayo, Churchill continuó exhortando a Wavell: “La victoria en Creta es esencial en este momento decisivo de la guerra. Sigue lanzando toda la ayuda que puedas ".

Pero el 27 de mayo, Wavell le indicó a Churchill que Creta ya no era defendible: “El frente de Canea se ha derrumbado y la Bahía de Suda probablemente solo estará cubierta por otras 24 horas, si es que tanto tiempo. No hay posibilidad de lanzar refuerzos…. La fuerza en Retimo informó cortada y escasez de suministros. La fuerza en Heraklion también aparentemente casi rodeada. Por temor, debemos reconocer que Creta ya no es sostenible y que las tropas deben retirarse lo más rápido posible. Ha sido imposible resistir el peso del ataque aéreo enemigo, que ha tenido una escala sin precedentes y ha sido por la fuerza de las circunstancias prácticamente sin oposición ".

Londres ordenó a regañadientes la evacuación de la isla, que se llevó a cabo de manera ordenada desde el 27 de mayo hasta el 1 de junio.

En la tarde del 27 de mayo, Freyberg recibió la aprobación de Wavell para retirarse por las Montañas Blancas a Sphakia en la costa sur. Desde Suda, una carretera subía las montañas hacia el sur, pero se detenía a unas pocas millas antes de Sphakia, a la que estaba unida por un sendero montañoso empinado y tortuoso. Este fue el camino por el que se retiró la principal fuerza británica.

Wavell inicialmente quería que los restos de la fuerza de Freyberg de la parte occidental de la isla se retiraran a Retimo y se conectaran con la guarnición de Heraklion, pero Freyberg no estuvo de acuerdo y el cuartel general de Creforce partió hacia el sur. En cualquier caso, la carretera de la costa a Retimo estaba bloqueada, por lo que Retimo y Heraklion ya estaban aislados.

No obstante, parte de la guarnición aliada de Creta se dirigió hacia el este hacia Heraklion (para ser evacuado por la Royal Navy Force "B"), mientras que las tropas supervivientes del área de Maleme-Canea-Suda Bay se dirigieron hacia el sur a través de la isla hacia Sphakia para ser embarcadas por Royal Navy's Fuerza "C." Su retirada fue cubierta en las primeras etapas por Layforce, la 5ª Brigada de Nueva Zelanda y la 19ª Brigada Australiana, las dos últimas trabajando como una sola fuerza.

La 4ta Brigada de Nueva Zelanda, algunos tanques ligeros de la 3ra de Húsares y un batallón de la Marina Real también cubrieron la retirada que, a pesar del mal terreno y logística y seis días de asalto aéreo y paracaidista, se llevó a cabo de manera decidida bajo el liderazgo. del general Weston.

Gracias a los esfuerzos de la Flota del Mediterráneo, se llevaron 16.000 hombres de las playas y puertos de Creta a Egipto. Esta fue una gran hazaña ya que la Luftwaffe se había asegurado de que un barco británico a 50 millas de Creta a la luz del día no llegara a la isla. Solo los buques de guerra más rápidos, durante la oscuridad, pudieron patrullar la costa norte de Creta.

El 29 de mayo, un pequeño número de tropas (menos de mil) fueron embarcadas desde Sphakia, mientras que 4.000 fueron evacuadas de Heraklion, a pesar de los horrendos bombardeos de la Luftwaffe que resultaron en el hundimiento de un crucero de la Royal Navy. Además, en este día, los alemanes tomaron el control total de los aeródromos y puertos de Retimo y Heraklion.

El 30 de mayo, la Fuerza "D" de la Royal Navy, de Alejandría, evacuó a 6.000 hombres en Sphakia y la retaguardia aliada se retiró a unas pocas millas de ese puerto en la costa sur. Al día siguiente, la Fuerza "C" de la Royal Navy regresó para evacuar a 1.500 hombres adicionales de Sphakia. El general Freyberg salió de Creta en un hidroavión Sunderland.

Según el general Wavell, “La Marina sufrió grandes pérdidas de barcos durante el trayecto hacia y desde Creta, y se había decidido que la evacuación debía finalizar la noche del 31 de mayo al 1 de junio. El embarque durante las dos últimas noches se realizó en condiciones de considerable dificultad, las raciones y el agua eran limitadas, y las tropas, esparcidas en varios escondites durante el día para resguardarse del ataque aéreo enemigo, eran difíciles de recolectar para el embarque.

“Ordené al general Freyberg que regresara a Egipto la noche del 30 al 31 de mayo, y él y su personal fueron llevados en hidroavión. El general Weston permaneció al mando y fue retirado la noche siguiente. Se lamenta que haya tenido que dejar atrás a un número considerable de tropas, incluido un batallón australiano y la mayor parte de 'Layforce', que habían luchado con la máxima destreza y valentía hasta el final ".

Del total de 27.550 tropas imperiales en la isla al comienzo del ataque, 14.580 fueron evacuadas: 7.130 de 14.000 británicos, 2.890 de 6.450 australianos y 4.560 de 7.100 neozelandeses.

El fracaso en el control de Creta se debió principalmente a la abrumadora superioridad de la Luftwaffe y la forma en que se manejó junto con paracaidistas y planeadores. Los oficiales aliados que habían luchado durante la última guerra en Francia afirmaron que el bombardeo que sufrieron las tropas en Creta fue más severo y continuo que cualquier cosa que hubieran experimentado.

El cuartel general de Wavell en El Cairo sufrió la doble desventaja de la falta de equipo adecuado (es decir, aviones, tanques y piezas de artillería) y la incapacidad de reforzar la isla con hombres o material debido a los puertos del sur y las redes de carreteras inadecuadas, así como al control. del aire por los alemanes.

Wavell admitió: “Fue la fuerza aérea enemiga la que fue el factor decisivo. Incluso si el ataque alemán hubiera sido rechazado, es muy dudoso que las tropas en Creta se hubieran mantenido frente a la fuerza aérea enemiga, lo que hizo que el acercamiento de los barcos a la isla fuera más peligroso ".

Wavell fue muy elogioso con su infantería imperial, su comandante y los hombres de la Royal Navy y la RAF: “Las tropas, incluidos los griegos en la isla, lucharon magníficamente en las condiciones más severas y merecen el mayor crédito por sus esfuerzos. .

“El general Freyberg y el general Weston, y los comandantes subordinados… dieron un buen ejemplo a sus hombres y manejaron a sus tropas con determinación y habilidad…. El trabajo de la Royal Navy en la prevención de los intentos enemigos de invasión por mar y en la evacuación de las tropas a pesar de las pérdidas extremadamente importantes en barcos y hombres fue más allá de todo elogio.

“Con el propio almirante Sir Andrew Cunningham, quien asumió la responsabilidad de ordenar que se procediera a la evacuación a pesar de las pérdidas, el Ejército tiene una profunda deuda de gratitud…. Aunque fueron completamente superados en número, la Royal Air Force nunca dejó de hacer todo lo posible para apoyar al Ejército. Aunque se vieron obligados a operar desde lugares distantes de Egipto, atacaron con toda su capacidad y a pesar de las graves e inevitables pérdidas ".

La defensa de Creta, aunque infructuosa, sin duda frustró el plan enemigo para futuras operaciones al destruir una gran cantidad de tropas aerotransportadas y sus transportes. El total de pérdidas alemanas fue de al menos 12.000-15.000, de los cuales murieron una proporción muy alta.

(Una de las bajas de Fallschirmjäger fue Max Schmeling, campeón mundial de boxeo de peso pesado en 1930 y quien tuvo combates legendarios con Joe Louis en 1936 y 1938 se lesionó la pierna y la espalda en el salto del 20 de mayo y pasó meses recuperándose).

Aunque terminó con la evacuación y el encarcelamiento de muchas tropas aliadas, la decisión de defender Creta probablemente condujo a las victorias de Wavell en Siria e Irak, además de mantener Chipre y Tobruk en manos aliadas.

Algunos han argumentado que a pesar de las pérdidas de personal y material en Creta, la resistencia montada contra la invasión puede haber contribuido en gran medida a salvar la posición británica en el Medio Oriente en esta coyuntura crucial de la guerra.

Uno debe preguntarse si, si hubiera habido más equipos inalámbricos para facilitar una mejor comunicación entre los comandos en los tres aeródromos, un contraataque más robusto en Maleme en el primer y segundo día de la batalla para mantener ese aeródromo en manos aliadas, y una mayor RAF. presencia para interferir con la Luftwaffe, Creta podría haber sido una victoria para Wavell y Freyberg.

Churchill se refirió a un "informe de batalla" capturado del XIth Fliegerkorps de Student al final de la guerra: "Las fuerzas terrestres británicas en Creta [dijeron que los alemanes] eran aproximadamente tres veces la fuerza que se había supuesto. El área de operaciones en la isla había sido preparada para la defensa con el mayor cuidado y por todos los medios posibles…. Todas las obras se camuflaron con gran destreza…. La falla, debido a la falta de información, para apreciar correctamente la situación del enemigo puso en peligro el ataque del XIth Fliegerkorps y resultó en pérdidas excepcionalmente altas y sangrientas ”.

Poco después de la batalla, Wavell agradeció a sus evacuados “por el gran valor y la resistencia con que intentaron defender la isla de Creta. Soy muy consciente de las dificultades con las que llevó a cabo su tarea y que a muchos de ustedes les debe haber parecido que no estaban lo suficientemente equipados y apoyados. Como Comandante en Jefe, acepto la responsabilidad por lo que se hizo. Fue por razones estratégicas necesarias para mantener la isla ... si esto se puede hacer razonablemente ".

Como nota a pie de página, debido a sus elevadas pérdidas en Creta, Hitler prometió no volver a utilizar tropas en paracaídas y planeadores como fuerza de asalto en una operación importante.

Este artículo de Jon Diamond apareció por primera vez en la Red de Historia de la Guerra el 17 de enero de 2019.

Imagen: General de División Freyberg (derecha), Comandante Aliado en la Batalla de Creta. Mayo de 1941. Museo Imperial de la Guerra.


Orígenes del cólera

No está claro cuándo, exactamente, el cólera afectó por primera vez a las personas.

Los primeros textos de la India (por Sushruta Samhita en el siglo V a.C.) y Grecia (Hipócrates en el siglo IV a.C. y Areteo de Capadocia en el siglo I d.C.) describen casos aislados de enfermedades similares al cólera.

Uno de los primeros relatos detallados de una epidemia de cólera proviene de Gaspar Correa & # x2014 historiador portugués y autor de Legendary India & # x2014, quien describió un brote en la primavera de 1543 de una enfermedad en el delta del Ganges, que se encuentra en el área del sur de Asia en Bangladesh. e India. La gente local llamó a la enfermedad & # x201Cmoryxy, & # x201D y, según los informes, mató a las víctimas dentro de las 8 horas posteriores al desarrollo de los síntomas y tuvo una tasa de mortalidad tan alta que los lugareños lucharon por enterrar a todos los muertos.

A lo largo de los siguientes siglos siguieron numerosos informes de manifestaciones de cólera a lo largo de la costa occidental de la India por parte de observadores portugueses, holandeses, franceses y británicos.


Muerte

Poco después de detener la matanza de prisioneros de guerra en el norte de África, Koch fue herido en la cabeza. El líder de combate altamente experimentado fue enviado de regreso a Alemania para recuperarse de sus heridas mientras estaba allí en el Führerreserve. [3] Mientras estaba convaleciente estuvo involucrado en un accidente automovilístico, murió en un hospital de Berlín a causa de estas lesiones en octubre de 1943. [2] Sin embargo, muchos en su regimiento creían que no se trataba de un accidente y que lo más probable es que hubiera sido asesinado por el SS-Reichssicherheitshauptamt debido a su crítica abierta de la Orden de Comando. [1] De la familia más amplia de Koch se sabe y se transmite hasta hoy que el conductor que estaba en su automóvil durante el accidente de automóvil dijo que Koch murió en un accidente de automóvil falso que le ordenó personalmente el propio Adolf Hitler. El conductor dijo esto siendo anciano a la farmacéutica Ingeborg Friedrich-Sander, esposa del pariente directo de Koch y figura importante en su juventud, el farmacéutico Hugo Friedrich-Sander (residente en Hofgeismar / Alemania), para facilitarle la conciencia antes de morir. . Quería que la familia supiera la verdad. [ cita necesaria ]


Puttick, Edward

Edward Puttick nació en Timaru el 26 de junio de 1890, hijo de John Prior Puttick, un colocador de planchas de ferrocarril nacido en Londres, y su esposa, Rachel Orpen, que venía del condado de Kerry, Irlanda. Fue educado en Waitaki Boys 'High School, Oamaru, y en 1906 se unió a la rama de ingeniería del Departamento de Carreteras (más tarde el Departamento de Obras Públicas) como dibujante. Se unió a la Fuerza Territorial en su primer año y fue comisionado como segundo teniente en el 15º Regimiento (North Auckland) el 1 de mayo de 1911. En 1912 fue transferido al 5º Regimiento (Wellington) y fue ascendido a capitán el 28 de enero de 1914.

Al comienzo de la Primera Guerra Mundial, Puttick fue miembro de la Fuerza Expedicionaria de Nueva Zelanda en Samoa, sirviendo desde agosto de 1914 hasta abril de 1915. Luego se unió al cuerpo principal de la NZEF en Egipto y fue comandante de compañía en el 1er Batallón. , La Brigada de Fusileros de Nueva Zelanda en operaciones en enero de 1916 contra los pro-turcos Senussi de Cyrenaica, que amenazaron la frontera occidental de Egipto. En abril se fue con la División de Nueva Zelanda para unirse a la Fuerza Expedicionaria Británica en el frente occidental cerca de la frontera con Francia y Bélgica como capitán de estado mayor en la 2.a Brigada de Infantería de Nueva Zelanda. En julio, ahora mayor, fue nombrado segundo al mando del 4º Batallón de la Brigada de Fusileros de Nueva Zelanda, papel en el que participó en la batalla del Somme. Durante la batalla de Messines (Mesen) de junio a agosto de 1917, fue puesto dos veces al mando temporal del batallón. El 12 de octubre de 1917 fue ascendido a teniente coronel y se le dio el mando del 3er Batallón de la Brigada de Fusileros de Nueva Zelanda, que dirigió en la batalla de Passchendaele (Passendale). Durante la ofensiva de primavera alemana de 1918 recibió un disparo en el pulmón el 27 de marzo. Después de convalecer en Inglaterra se convirtió en comandante del depósito de la Brigada de Fusileros de Nueva Zelanda en Brocton, Staffordshire.

Regresó a Nueva Zelanda el 19 de diciembre de 1918. Se casó con Irene Lillian Dignan en la iglesia de San Andrés, Epsom, el 31 de enero de 1919. El 13 de marzo fue destinado a la reserva de oficiales y devuelto al Departamento de Obras Públicas. Puttick solicitó una comisión regular, pero al principio fue rechazada. Sin embargo, sus servicios se prestaron al ejército en agosto de 1919, y el 1 de octubre fue nombrado mayor en el Cuerpo de Estado Mayor de Nueva Zelanda. En 1920, comandó una pequeña fuerza expedicionaria a Fiji para ayudar al gobierno colonial, que se enfrentó a una huelga de trabajadores de obras públicas y municipales indios.

Siguieron una serie de nombramientos de personal. Puttick fue asistente del intendente general de 1924 a 1929, con un breve interludio como oficial de estado mayor a cargo del Distrito Regimental No 5 en Wellington. De octubre de 1929 a enero de 1933 fue oficial de estado mayor a cargo del Distrito Regimental No 1 en Auckland. Teniente coronel ascendido el 1 de octubre de 1933, fue intendente general entre 1934 y 1936. En 1937, ahora coronel de pleno derecho, fue a Gran Bretaña adjunto a la Oficina de Guerra y luego tomó un curso en el Imperial Defense College. Actuó como asesor militar de la delegación de Nueva Zelanda durante la Conferencia Imperial de 1937 y fue uno de los tres acomodadores neozelandeses de la Abadía de Westminster en la coronación del rey Jorge VI.

A su regreso a Nueva Zelanda en 1938 se convirtió en ayudante e intendente general, en cuyo cargo tuvo que lidiar con la "revuelta de los cuatro coroneles" cuando cuatro comandantes de brigada de la Fuerza Territorial publicaron un manifiesto criticando la política de defensa del gobierno. Puttick insistió en que deberían ser suspendidos como ejemplo para el ejército por violar las regulaciones del Rey y sostuvo que deberían haber dimitido antes de hacerlo público. En 1939 comandó el Distrito Militar Central mientras se realizaban los preparativos para la guerra.

Puttick navegó con el primer escalón de la segunda fuerza expedicionaria de Nueva Zelanda en enero de 1940 como brigadier al mando de la cuarta brigada de infantería de Nueva Zelanda. Mientras el general Bernard Freyberg estaba en Gran Bretaña, Puttick comandó 2NZEF en Egipto.

Su experiencia de lucha en la Segunda Guerra Mundial se limitó a las campañas en Grecia y Creta. Estuvo al mando de la 4ª Brigada en la retirada del Monte Olimpo. En Creta, donde Freyberg fue nombrado comandante de las fuerzas aliadas, Puttick estuvo al mando de la División de Nueva Zelanda del 29 de abril al 27 de mayo de 1941. En la crítica pérdida del aeródromo de Maleme a manos de los paracaidistas alemanes, no consiguió que el brigadier James Hargest de la 5.a Nueva Zelanda La Brigada de Infantería contraatacó para apoyar al 22º Batallón en el perímetro del aeródromo. Después de la retirada de Creta, el primer ministro de Nueva Zelanda, Peter Fraser, que estaba en El Cairo en ese momento, le ofreció el puesto de jefe del estado mayor general, cargo que asumió el 1 de agosto de 1941. También se convirtió en oficial general al mando de la Fuerzas militares de Nueva Zelanda. En abril de 1942 se convirtió en el primer soldado nacido en Nueva Zelanda en alcanzar el rango de teniente general y posteriormente fue presidente del Comité de Jefes de Estado Mayor.

Por lo tanto, Puttick tuvo un papel clave en asesorar al gobierno sobre la preparación para enfrentar una amenaza japonesa y en la asignación de recursos durante la guerra del Pacífico. Estaba convencido de que Japón se vería disuadido de invadir Nueva Zelanda debido al poder naval estadounidense y la falta de recursos atractivos del país, pero reconoció el papel que los preparativos para la defensa local podrían desempeñar en el mantenimiento de la moral pública. En el debate sobre si retirar las fuerzas de los teatros del Mediterráneo o del Pacífico, Puttick argumentó que la 2.a División de Nueva Zelanda no debería ser llevada a casa hasta que la guerra en Europa haya terminado: sería costoso en el transporte marítimo, y derrotar a Alemania era la primera prioridad. .

De pie 5 pies y 10 pulgadas, con ojos marrones, nariz cuadrada y cabello rojo, Puttick se ganó el apodo de "el Red Hun" debido a su reputación como un "trabajador excelente" y un "conversador excelente". Durante la depresión, cuando se abolió el entrenamiento militar obligatorio y el futuro del ejército estaba indeciso, su hábito de trabajo compulsivo encontró una salida en la catalogación de la biblioteca base en Auckland. Algunos colegas lo encontraron difícil de llevarse con los detractores sugirieron que tenía una "mentalidad de obras públicas". Sin embargo, los informes confidenciales sobre él entre las guerras siempre lo calificaron como el más alto en capacidad administrativa, y sus evaluaciones militares muestran una mente clara y lógica. Actuó hábilmente en las reuniones del gabinete y se llevó bien con los políticos. La excepción fue Fred Jones, el ministro de Defensa, que nunca perdonó a Puttick por organizar tiendas para una expedición a la guarnición de Fanning Island (Tabuaeran) en las Islas Line antes de que el gobierno aceptara la expedición.

Puttick se retiró a finales de 1945. Fue nombrado miembro de la KCB en 1946 y dirigió el contingente de Nueva Zelanda al Victory Parade en Londres el 8 de junio de ese año. En la jubilación escribió 25 Batallón para la historia oficial de la guerra. Su esposa murió en 1964 y vivió sus últimos días en una pequeña cabaña junto al mar en Raglan. Murió en Hamilton el 25 de julio de 1976 y fue enterrado con todos los honores en Karori. Le sobrevivieron tres hijas. Edward Puttick es recordado como un jefe del ejército muy capaz durante el período de mayor peligro de Nueva Zelanda y el esfuerzo de guerra más extenso del país.


El brigadier Leslie Andrew, VC, DSO, nació en Nueva Zelanda el 24 de marzo de 1897. Sirvió a su país y al Imperio Británico durante las dos guerras mundiales.

Debido a una retirada táctica autorizada que hizo como teniente coronel al mando del 22o Batallón de Nueva Zelanda que defendía el aeródromo de Maleme y el perímetro circundante en la isla de Creta el 20 de mayo de 1941, numerosas historias han vinculado su nombre y acción como, quizás, el punto de inflexión de toda la batalla cuando los paracaidistas alemanes tomaron el control del aeródromo a principios del 21 de mayo, lo que resultó en la pérdida de la isla ante el enemigo 11 días después. Sin embargo, una mirada renovada a los acontecimientos críticos que rodearon la decisión de Andrew sobre el "fragor de la batalla", así como a los de sus superiores y compañeros comandantes de batallón, plantea algunos puntos de discusión.

Andrew se ofreció como voluntario para la Fuerza Expedicionaria de Nueva Zelanda en 1916 y ese mismo año se embarcó para Egipto como soldado raso en el Regimiento de Infantería de Wellington. Primero vio acción y fue herido en el Somme, en Flers-Courcelette en septiembre de 1916. Hecho cabo, luchó en Messines en junio de 1917. En Passchendaele en julio de 1917, Andrew, al frente de dos secciones de infantería, destruyó una máquina alemana. nido de armas. Andrew, mirando otra posición de ametralladora, por su propia iniciativa, la atacó y la capturó. Andrew y otro hombre continuaron explorando hacia adelante, encontrando un tercer puesto de ametralladora, que destruyeron con granadas de mano, y regresaron para informar sobre las disposiciones enemigas. Por su liderazgo y valentía, Andrew recibió la Victoria Cross (VC) el 31 de julio de 1917 en La Bassée, Francia, y fue ascendido a sargento. A principios de 1918, mientras estaba en Inglaterra para el entrenamiento de oficiales, fue nombrado segundo teniente. Durante el período de entreguerras, Andrew ocupó varios puestos y fue nombrado capitán en 1937.

Cuando estalló la Segunda Guerra Mundial, Andrew fue enviado a Inglaterra en mayo de 1940 como comandante del 22º Batallón, 5ª Brigada de Infantería, 2ª División de Nueva Zelanda. En marzo de 1941, el batallón de Andrew fue primero a Egipto y luego a Grecia, pero después de la debacle en el Peloponeso, sus tropas fueron evacuadas a Creta en abril de 1941, pasando a formar parte de la Creforce del comandante general Bernard Freyberg.

La Quinta Brigada de Infantería, compuesta por los Batallones de Infantería 21, 22, 23 y 28 (maoríes), fue comandada por el Brigadier James Hargest con su cuartel general en Platanias, al este del aeródromo de Maleme. El 21 batallón tenía un sector interior, Vineyard Ridge, mientras que el área del 23 batallón estaba al norte, extendiéndose hacia la única carretera costera del norte de la isla. El 22 ° Batallón de Andrew recibió la onerosa tarea de defender un perímetro de cinco millas en el extremo más occidental de la línea aliada en Creta, que incluía el aeródromo de Maleme, la colina 107 al sur del aeródromo, el pueblo de Pirgos en la carretera de la costa norte, y la margen oriental del cauce del río Tavronitis. Junto con otros dos aeródromos más al este en la costa norte de la isla, Retimo y Heraklion, Maleme tenía que ser retenido a toda costa para que Creforce tuviera éxito contra el anticipado asalto aerotransportado alemán y el posible aterrizaje marítimo programado para el 20 de mayo.

La colina 107 era una posición defensiva prominente que cubría la totalidad del aeródromo de Maleme y el campamento de la Royal Air Force (RAF) allí.El 22 ° Batallón de Andrew, con 20 oficiales y otros 600 rangos al comienzo de la batalla, estaba formado por el cuartel general del batallón en la cima de la colina 107 y cinco compañías de fusileros (A, B, C, D) y la empresa del cuartel general, en Pirgos, que luchó como una compañía de fusileros. La reserva del batallón era el pelotón A del cuartel general del batallón con dos tanques Matilda “I” ocultos al norte del cuartel general listos para el contraataque. En lo alto de la colina 107, la Compañía A ocupó el terreno elevado en el centro de la posición del batallón. La Compañía B mantuvo la cresta (que posteriormente se denominará cresta RAP) justo al sureste de la Colina 107. Los tres pelotones de la Compañía C se dispusieron alrededor del perímetro del aeródromo que se extendía hasta el puente de carretera Tavronitis. La Compañía D mantuvo la orilla este del Tavronitis desde e incluyendo el puente de la carretera hacia el sur hasta un punto justo al suroeste de la colina 107.

Aproximadamente una milla al sur, también en la orilla este del Tavronitis, estaba un pelotón del 21º Batallón. Dos morteros de 3 pulgadas cubrieron el aeródromo pero carecían de placas de base y ambos estaban escasos de municiones. En el perímetro del batallón, pero no bajo el mando directo de Andrew, había 10 cañones Bofors (seis móviles y cuatro estáticos) ubicados alrededor del aeródromo, dos cañones antiaéreos de 3 pulgadas cerca de la colina 107 y dos cañones navales de 4 pulgadas de los Royal Marines en la colina 107. pendientes hacia adelante por encima del centro derecho de D Company. Las piezas de artillería más pesadas se colocaron para la defensa costera y fueron ineficaces contra los transportes de tropas de bajo vuelo.

La brigadier Leslie Andrew fotografiada después de la Segunda Guerra Mundial. Su decisión de retirarse de sus posiciones en Creta ha sido controvertida durante décadas.

El plan de batalla de la Quinta Brigada requería que el coronel D.F. 23. ° Batallón de Leckie para mantener sus posiciones y apoyar a Andrew si es llamado por una señal de bengala. Las bajas del 23º Batallón fueron leves porque sus posiciones estaban al abrigo de los bombardeos aéreos antes y durante el ataque. El 21 batallón del coronel J.M. Allen, muy inferior a las pérdidas en Grecia, recibió instrucciones de elegir una de las tres opciones cuando comenzó el ataque: trasladarse al Tavronitis, reemplazar al 23er batallón si se movía para apoyar a Andrew o quedarse donde estaba.

El 20 de mayo, a partir de las 08.00 horas, unos 40 planeadores alemanes aterrizaron en la desembocadura del Tavronitis y más arriba en el pedregoso cauce del río. Estos planeadores utilizarían el terreno del lecho del río para iniciar sus ataques en el aeródromo después de cruzar el puente de la carretera. La Compañía C, colocada alrededor del aeródromo, se enfrentó a los alemanes. La Compañía D, con vistas al lecho del río, causó estragos en las tropas de planeadores con disparos precisos de armas pequeñas. A pesar de las bajas y los constantes disparos neozelandeses, el mayor Franz Braun del cuartel general del Luftlandsturmregiment pudo hacer que sus hombres cruzaran el lecho del río a ambos lados del puente. Su superior, Brig. El general Eugen Meindl, observó que la línea a lo largo de Tavronitis no estaba reforzada (que contenía solo la Compañía D de Andrew), y envió a su II Batallón en un movimiento de flanqueo para tomar la colina 107. Meindl conocía la importancia estratégica de tomar el aeródromo y ocupar la colina. 107 para permitir el aterrizaje posterior por aire de refuerzos alemanes para sostener el ataque.

Una secuencia crítica de eventos, que muchos creen que representa el punto de inflexión de toda la batalla de 11 días, ocurrió durante la tarde y la noche del 20 de mayo, lo que finalmente llevó a la retirada del 22 ° Batallón de Nueva Zelanda de la colina 107 durante las primeras horas de la mañana. del 21 de mayo. Poco después del ataque, las líneas telefónicas del puesto de mando de Andrew para el cuartel general de la brigada en Platanias y sus compañías fueron cortadas por bombas, lo que lo dejó inconsciente del estado de las compañías C y D, que carecían de aparatos inalámbricos. Andrew tenía un aparato inalámbrico que se comunicaba únicamente con el cuartel general de la brigada, e informó al personal de Hargest a las 10.55 horas que el contacto con sus Compañías C y D de avanzada se había interrumpido. No pudo establecer un buen contacto visual con estas compañías avanzadas a través de los matorrales de bambú, los olivares y un viñedo.

Los corredores de Andrew fueron ineficaces debido a los cazas alemanes Messerschmitt Me-109 merodeadores. Desde el principio, Andrew no pudo operar su batallón como una unidad. Cuando se acercaba el mediodía, las tropas aerotransportadas alemanas cerca del puente Tavronitis se abrieron paso entre las Compañías C y D e invadieron el campamento de la RAF. Andrew envió bengalas, la señal preestablecida, para pedir el apoyo del 23. ° Batallón, pero no se vieron debido al polvo y el humo.

A las 11.40 horas, el comandante del 23º batallón se presentó en el cuartel general de la brigada: "Zona bien controlada". A las 13.45 horas, el 21º Batallón informó a Hargest que su situación era satisfactoria. Quince minutos después, el Capitán Dawson, un oficial de estado mayor de la brigada, ingresó en su diario: “Mientras tanto, todas las cosas estaban confusas pero no sentimos que fueran malas. Nos dimos cuenta de que 22 Bn estaban recibiendo una paliza, pero pensamos que la situación podría ser afrontada ".

Hargest envió un mensaje fundamental a las 14.25 horas al 23º Batallón, diciendo: “Me alegro de su mensaje de las 11.40 horas. NO te llamará para contraatacar a menos que la posición sea muy seria. Hasta ahora todo está en orden y los informes de otras unidades son satisfactorios ”. La negación de Hargest del contraataque del 23º Batallón iba a tener consecuencias devastadoras.

Los eventos en el aeródromo y en la colina 107 no iban bien a pesar de la mentalidad optimista de Hargest. A las 14.55 horas, Andrew envió una señal inalámbrica a Hargest de que el cuartel general de su batallón en la cima de la colina 107 había sido penetrado por los alemanes. Casi una hora después, Andrew informó al cuartel general de la brigada que su flanco izquierdo había cedido. Como no tenía ningún enlace de comunicación con sus compañías remotas, solicitó que el cuartel general de la brigada contactara con la compañía del cuartel general del 22º batallón en Pirgos para enviar los refuerzos que se necesitaban desesperadamente.

Andrew, que necesitaba urgentemente ayuda, se puso en contacto con Hargest a las 17.00 horas y solicitó que el 23º Batallón lanzara su contraataque planeado. Hargest denegó la solicitud, afirmando que el 23º Batallón se encontraba en medio de la lucha contra su propio asalto alemán. En busca de una solución a su situación, Andrew lanzó un contraataque local en la brecha entre las Compañías C y D en el puente Tavronitis con su reserva del Pelotón A y sus dos codiciados tanques "I". El ataque fracasó, y notificó a Hargest de esto en 1745 a través de su equipo inalámbrico y mencionó su contemplación de una retirada limitada a la cresta RAP donde se encontraba la Compañía B.

Hargest dijo: "Si debe hacerlo, debe hacerlo". También prometió enviar dos compañías, una del 23º Batallón y otra del 28º Batallón (maorí), para reforzar a Andrew. A las 19.30 horas, las dos compañías de refuerzo partieron con las compañías de los batallones 23 y 28 que estaban programadas para unirse a Andrew a las 20.45 y a las 21.00 horas, respectivamente. A las 21:00, Andrew le dijo a Hargest, a través de una señal débil en su radio, que iba a hacer su retirada limitada de la Compañía A y su cuartel general de batallón a la cresta RAP de la Compañía B en la ladera inversa oriental de la colina 107. En este momento, solo el Había llegado la compañía de refuerzo del 23. ° Batallón.

En esta pintura de un artista de combate de Nueva Zelanda, los cuerpos de las tropas aerotransportadas alemanas que cayeron bajo las armas de los defensores de la Commonwealth mientras salían de su planeador yacen bajo el sol abrasador del Mediterráneo. La captura de Creta costó muy caro a los alemanes en vidas y aviones.

Poco después, mientras esperaba la llegada de la segunda compañía de refuerzo, Andrew decidió que su nueva posición en la cresta RAP era insostenible. Luego cometió su trascendental error táctico y retiró a las 250 tropas supervivientes de las Compañías A y B al amparo de la oscuridad. Una compañía del 23º batallón actuó como guía para cubrir la retirada total de la colina 107 a la línea entre el 21º y el 23º batallón en Vineyard Ridge. Andrew envió corredores a las empresas C, D y HQ, pero ninguno logró pasar.

Casi ajeno a los acontecimientos que rodearon el abandono de la colina 107, Hargest envió un mensaje al brigadier Edward Puttick, el comandante de la división, transmitiendo que el 23 ° Batallón y la 7 ° Compañía de Campo estaban "cansados ​​pero en buen estado" y cientos de alemanes muertos en el área. & # 8230 todas las unidades estarían vigilando atentamente la playa ". Algunos observadores han citado el mal juicio de Hargest como una razón para no contraatacar inmediatamente con el 23. ° Batallón, mientras que otros se han preguntado si Hargest estaba simplemente confundido y mal informado.

La decisión de Andrew, tomada durante el combate y en medio de la niebla de la guerra, cedió el aeródromo de Maleme a los alemanes. Al amanecer del 21 de mayo, no quedaban tropas neozelandesas dentro del perímetro del aeródromo. Los supervivientes de la Compañía D en la Tavronitis, al enterarse de que Andrew había abandonado la cresta RAP, no tuvieron más alternativa que retirarse. El comandante de la Compañía C se enteró de la decisión de Andrew de retirarse de la colina 107 durante las primeras horas de la mañana del 21 de mayo, lo que lo obligó a alejar a sus tropas sobrevivientes del aeródromo a las 04:30 horas. Sin la colina 107, el fuego directo de los neozelandeses podría alcanzar solo el extremo este de la pista, convirtiendo a Maleme en un aeródromo enemigo operativo efectivo antes de que comenzara el segundo día de batalla. El Regimiento 100 de Gebirgsjäger comenzó a reforzar Maleme a las 17.00 horas del 21 de mayo.

Las debilidades del 22º Batallón en Maleme el 20 de mayo eran innumerables. Dadas sus bajas en Grecia, no tenía el tamaño suficiente para un perímetro de cinco millas y sus armas eran inferiores tanto en número como en calidad. El batallón tenía solo el 60 por ciento de sus ametralladoras y los morteros carecían de placas base y munición suficiente. Ocho de sus 20 oficiales resultaron víctimas el 20 de mayo. Las líneas telefónicas interrumpidas por el daño de las bombas y la escasez de aparatos inalámbricos no pueden ser exageradas, ya que contribuyeron de manera crítica a la ignorancia de Andrew sobre el destino y la posición de sus compañías C, D y HQ.

Los dos tanques "I", que Andrew codiciaba para un contraataque local, resultaron inútiles contra la brecha alemana a través del Tavronitis. La torreta de un tanque no se movió y su munición no encajó. La torreta del segundo tanque se atascó en el lecho del río y, después de su abandono, sirvió como pastillero alemán. El apoyo de artillería fue escaso, con las solicitudes de Andrew denegadas ya que una multiplicidad de mando obstaculizaba la toma de decisiones tácticas. Los cañones antiaéreos, ubicados para la defensa costera, no pudieron combatir el asalto aéreo en múltiples lugares. Por último, no hubo respuesta al incesante bombardeo y ametrallamiento de posiciones defensivas por parte de la Luftwaffe y los movimientos de tropas de los neozelandeses, especialmente durante las horas del día.

Cuando cayó la noche el 20 de mayo, Andrew contó con certeza con solo dos (A y B) de sus cinco compañías. Si la Compañía D hubiera sido aniquilada, como sugirió un rezagado, el enemigo podría cruzar la Tavronitis en cualquier lugar a lo largo de su longitud. El contraataque preestablecido que había esperado de los batallones 23 y posiblemente 21 nunca se materializó, constituyendo una desviación radical del plan de batalla original.

Andrew estaba predispuesto a usar la cobertura de la oscuridad para ajustar su posición en la colina 107 para una mejor defensa. Esto era preeminente en su forma de pensar cuando habló con Hargest sobre una retirada limitada a su cuartel general de la Compañía B en la cresta RAP después de que su contraataque local fracasara. Después de su primera retirada táctica limitada a la cresta RAP, Andrew temía un ataque desde el suroeste contra su nuevo frente en la cresta RAP, temiendo que los restos de su batallón pudieran ser expulsados ​​allí por la mañana.

Finalmente, Andrew no pudo convencer a Hargest de la magnitud de su situación. Las malas comunicaciones y las discusiones disfuncionales con Hargest no lograron exhortar a Andrew a implementar un plan alternativo para defender Hill 107 que no fuera el retiro total. El agotamiento y una leve herida agravaron su visión pesimista de la situación táctica. Andrew pudo haberse apresurado, pero la acumulación de comunicaciones defectuosas, el fuerte ataque enemigo, los incesantes bombardeos y ametrallamientos aéreos, los contraataques fallidos y el refuerzo tardío de las dos compañías de Hargest influyeron fuertemente en su plan para una segunda retirada total a Vineyard Ridge para unirse a la línea entre Batallones 21 y 23.

Irónicamente, si Andrew hubiera podido observar sus Compañías C y D antes del anochecer, habría visto que el primero todavía estaba defendiendo fuertemente el aeródromo y el segundo estaba intacto a lo largo de Tavronitis. Las Compañías C y D habían sufrido muchas bajas, pero infligieron pérdidas mucho mayores a los invasores. Andrew no estaba al tanto de estos hechos y se detuvo en la fuerte concentración alemana en su oeste, que creía que sería lanzada contra las restantes Compañías A y B.

Las tropas paracaidistas alemanas descienden de su avión de transporte Junkers Ju-52 sobre la isla de Creta. La captura del aeródromo de Maleme supuso un punto de inflexión en la batalla por la isla y facilitó la introducción de refuerzos alemanes.

Los aliados podrían haber mantenido Creta si hubieran estado disponibles radios inalámbricos adicionales entre las compañías separadas del 22º Batallón. Quiso la suerte que la otra compañía de refuerzo del 28 ° Batallón Maorí llegara al aeródromo en la oscuridad y se encontraba a solo 200 metros del puesto de mando de la Compañía C. Sin embargo, los maoríes creían que la Compañía C había sido invadida y retrocedida por temor a un ataque aéreo al amanecer. Si los maoríes se hubieran vinculado con la Compañía C y hubieran continuado defendiendo el aeródromo el 21 de mayo, el curso de toda la batalla podría haber cambiado.

¿Qué más podría haber decidido Andrew en la sede de la Compañía B en la cresta RAP? Aunque las dos compañías de refuerzo de los batallones 23 y 28 podrían haberse retrasado, es posible que Andrew se haya mostrado demasiado pesimista una vez que llegaron. Como escribió David Davin, el autor oficial de Nueva Zelanda de la campaña, “Con su llegada, Andrew podría haber esperado tener cuatro compañías razonablemente fuertes con las que mantener un perímetro más estrecho basado en [Hill] 107 & # 8230. Mientras resistiera, el enemigo no podría tener una posesión segura del aeródromo o prestar toda su atención a conducir más al este ". Davin continuó: “Andrew tenía la intención de poner a las dos compañías de refuerzo en [Hill] 107 cuando llegaran y mantener las compañías A y B en la cresta RAP & # 8230, esto parece un plan mucho más débil que concentrar toda su fuerza en y alrededor de [Hill] 107 en sí ".

Andrew no había perdido por completo la esperanza de mantener la colina 107 desde que, entre las 21.00 y las 22.00 horas, colocó a la recién llegada Compañía A del 23º Batallón en la cima de la colina 107 para permitir que su propia Compañía A se retirara a la cresta RAP. En realidad, una vez que Andrew hizo la primera retirada limitada de su Compañía A a la cresta RAP en lugar de mantener la cima de la colina 107 con todas las tropas disponibles, los inconvenientes de esta nueva posición lo carcomieron. Andrew razonó que Hill 107 había sido anteriormente el centro de su sistema defensivo, y ahora estaba en manos de solo la Compañía A del 23. ° Batallón. Si esa compañía no lograba mantener la cresta de la colina 107 al día siguiente, el enemigo dominaría la cresta del RAP, que ahora era la posición principal del 22º Batallón.

La cresta RAP tenía poca cobertura natural, y los hombres de Andrew carecían de herramientas y tiempo para cavar nuevas defensas antes del amanecer. Andrew temía la exposición de sus hombres a los inevitables bombardeos y ametrallamientos aéreos durante el día, además del fuego de armas pequeñas de las tropas aerotransportadas alemanas. Anticipó muchas bajas entre sus tropas sobrevivientes de las Compañías A y B, especialmente porque no podrían escapar durante el día.

Además, lo que pesaba indebidamente en la mente de Andrew era la ausencia de la Compañía B de refuerzo del 28. ° Batallón y el silencio continuo de sus propias Compañías C, D y HQ, lo que parecía confirmar los temores de Andrew de que fueran aniquilados. Estas exigencias pragmáticas obligaron a Andrew a decidir apresuradamente su segunda retirada completa de la colina 107 a la línea entre los batallones 21 y 23 en Vineyard Ridge. Si la Compañía B del 28. ° Batallón hubiera llegado al mismo tiempo que la Compañía A del 23. ° Batallón, eso le habría permitido a Andrew ver que había otras opciones. Davin argumentó que con la llegada simultánea de las dos empresas de refuerzo, “todavía había tiempo para cambiar de opinión [de Andrew] y volver a [Hill] 107. Si no se revertía el plan, no tenía otro camino que seguir retirándose y cómo lamentable para el futuro de la defensa ese curso fue ”.

Las tropas aerotransportadas alemanas descendieron sobre Creta en mayo de 1941 para capturar posiciones clave, incluido el aeródromo de Maleme. La falta de comunicación entre los comandantes británicos resultó en la retirada de posiciones clave que podrían haber frustrado la eventual victoria alemana.

¿Quién más cometió errores críticos? Teniente Cols. Allen y Leckie deberían haber implementado sus órdenes previas a la invasión para contraatacar de inmediato si los alemanes aseguraban un alojamiento en el aeródromo. El 23º Batallón y el 21º Batallón de menos efectivos estaban a cierta distancia, pero deberían haber podido ayudar al 22º Batallón.

La mayor parte de la culpa pertenece a Hargest, quien negó la ejecución del plan de batalla previo a la invasión de enviar al 23 ° Batallón y quizás también al 21 ° Batallón para ayudar al 22 ° Batallón si se encontraba en una situación desesperada. Este contraataque de uno o posiblemente dos batallones habría hecho retroceder a los alemanes a través del puente y el lecho del río Tavronitis, como luego lo atestiguaron los alemanes. El envío de Hargest de sólo dos empresas de refuerzo fue inadecuado para asegurar una defensa adecuada de Hill 107 y demasiado tardío para contrarrestar el creciente pesimismo de Andrew.

Paradójicamente, fue Hargest, aunque no pudo evaluar adecuadamente la terrible situación de Andrew al permanecer en su cuartel general de Platanias, quien poseía una mentalidad optimista y poco realista que transmitió tanto a sus comandantes de batallón subordinados como a sus superiores. El brigadier Puttick tampoco pudo comprender la grave situación de Andrew en el aeródromo de Maleme y Hill 107 el 20 de mayo para garantizar adecuadamente una respuesta más agresiva por parte de Hargest. La vacilación del general Freyberg sobre un inminente ataque marítimo versus nuevos aterrizajes aéreos puede haber empañado su pensamiento estratégico.

Sin embargo, el informe de Hargest de una situación "bastante satisfactoria" en Maleme sólo contribuyó a la falta de comunicación general a lo largo de la cadena de mando, lo que hizo que Freyberg dudara en comprometer a todo el batallón 23 para contraatacar y defender el aeródromo de Maleme a principios del 20 de mayo debido a su "responsabilidad de defensa costera ".

Después de su evacuación de Creta, el 22º Batallón se reagrupó en Egipto y entró en la Campaña del Norte de África más tarde en 1941, todavía bajo el mando de Andrew. A finales de noviembre de 1941, el batallón, que todavía formaba parte de la 5ª Brigada de Infantería, estaba situado en Menastir, donde se invadió el cuartel general de la brigada y se capturó al brigadier Hargest.Andrew asumió el cargo de comandante de brigada temporal y "por su habilidad y liderazgo sobresalientes durante el período muy difícil del 25 de noviembre al 9 de diciembre" recibió la Orden de Servicio Distinguido (DSO).

Las cataratas alemanas convergen en una granja en algún lugar de Creta. Aunque sufrieron muchas bajas, los alemanes capturaron la isla con la ayuda de una retirada táctica británica del aeródromo de Maleme y posiciones circundantes clave que pueden haber sido innecesarias.

Andrew renunció al mando de su batallón el 3 de febrero de 1942 y regresó a Nueva Zelanda, donde fue ascendido a coronel y tomó el mando del Área de la Fortaleza de Wellington. En 1952, Andrew fue ascendido a brigadier. Murió el 8 de enero de 1969, y sus muchas medallas, incluidas las de VC y DSO, están en exhibición en el Museo del Ejército de Nueva Zelanda, Waiouru.

Jon Diamond es un colaborador frecuente de Historia de la Segunda Guerra Mundial. Su libro de la serie Command sobre el mariscal de campo Archibald Wavell fue publicado por Osprey Publishing en 2012.

Comentarios

Aprecie si tiene alguna información sobre si el 2do Cuerpo de Ejército de Nueva Zelanda estuvo involucrado en la defensa inmediata de Maleme en el período que escribe. ¿También estuvieron involucrados en la pelea de 42nd Street? Muchas gracias


La Operación Mercurio, la invasión de Creta por la Alemania nazi, comenzó el 20 de mayo de 1941, cuando planeadores y paracaidistas se precipitaron a través del polvo y el humo arrojados por las bombas y los cañones de la Luftwaffe. En el suelo, un ejército mixto de británicos, dominios y griegos alzó sus armas para enfrentarlos. El pilar de la defensa aliada, donde el conflicto fue más feroz y su resultado decidido, fue la 2ª División de Nueva Zelanda. Sesenta años después, mientras las multitudes se reunían en memoria de los muchos que perdieron la vida en el salvaje enfrentamiento, Mark Bathurst pisó el campo de batalla y escuchó a aquellos con historias que contar.

“Todo estaba aquí. Todo aquí, en este rincón ". Con los brazos extendidos, el pelo blanco escapándose de debajo de su gorra de béisbol azul, Mick Reardon gesticuló y señaló. “Tenían el rango preciso. Un proyectil de mortero entró y alcanzó a los niños que yacían aquí, y un casco pasó volando a mi lado ". Sopló con los labios fruncidos y trazó un arco en el aire con la mano derecha, girando el dedo índice.

"Estaba tirado fuera del cementerio, justo encima de la pared". Atravesamos la entrada para echar un vistazo. "Allí."

Habían hormigonado el suelo y habían erigido una parada de autobús. Incluso había un contenedor de basura, pero no perdió el ritmo. “Nunca pensé que volvería a estar aquí. Un casco & # 8230 pasó volando junto a mí & # 8230 ”

En el 60 aniversario de la Batalla de Creta, en mayo de 2001, me uní a Mick y otros veteranos de guerra en la isla del Egeo para lo que se anunció como el último recuerdo oficial del conflicto. Un programa de actividades conmemorativas de una semana de duración había llegado a su punto culminante con servicios conmemorativos separados en honor a los países que participaron en los combates: Grecia, Nueva Zelanda, Australia, Gran Bretaña y Alemania.

Un mes antes había estado en Gallipoli, a unos 550 km al otro lado del mar Egeo, para conmemorar el Día de Anzac. El inexorable paso de los años significa que los combates allí ya no se recuerdan de primera mano, y para conocer la experiencia de la batalla hay que recurrir al registro escrito. En Creta, en comparación, los eventos de mayo-junio de 1941, y los años de ocupación nazi que siguieron, son la materia de la memoria candente de los muchos que aún viven y los experimentaron. No estamos hablando de historia aquí, sino de ayeres de la gente.

Algunos historiadores han calificado el período desde la declaración de guerra de Austria a Serbia en julio de 1914 hasta la rendición incondicional de Japón en agosto de 1945 como la Guerra de los Treinta y un Años. En este contexto, no es de extrañar que las tropas británicas y del Dominio, 26 años después del desembarco en Gallipoli, hayan vuelto a participar en operaciones militares en el Mediterráneo. Los vencedores de Versalles simplemente habían escogido a la serpiente imperialista alemana, no la habían matado. Ahora, bajo la bandera de la esvástica y más venenoso que nunca, el viejo enemigo se inclinó una vez más hacia la dominación europea y la expansión hacia el este.

Exasperado por la fallida invasión de Grecia durante el invierno de 1940-1941 por el socio italiano en el crimen Benito Mussolini, Adolf Hitler tomó el asunto en sus propias manos. Para salvaguardar los campos petroleros rumanos en Ploesti y fortalecer su flanco sur antes de lanzar la Operación Barbarroja, la invasión de la Rusia soviética, atacó simultáneamente Yugoslavia y Grecia desde Rumania y Bulgaria alineadas con el Eje.

Con poca fuerza y ​​equipo, las fuerzas griegas y británicas en su camino, incluida la inexperta 2 División de Nueva Zelanda, simplemente no eran rival para la fuerza de invasión magníficamente entrenada con su armadura pesada y apoyo aéreo abrumador. Durante un período de tres semanas, retrocedieron en los puertos cercanos a Atenas y en el Peloponeso, desde donde los barcos de la Marina Real y Mercante llevaron a unos 50.000 hombres a la seguridad de Creta y Alejandría. Otros 14.000 fueron dejados atrás y hechos prisioneros cuando el hogar de la democracia cayó bajo el yugo nazi.

Abrumados por la guerra relámpago de Hitler en la Grecia continental y evacuados en barco a Creta, las tropas británicas, australianas y neozelandesas desembarcan en la bahía de Souda a finales de abril.

Muchos de los neozelandeses evacuados a Creta navegaron hacia la bahía de Souda, un gran puerto natural en la costa norte, el día de Anzac. Barcos hundidos, víctimas de torpederos italianos y Stukas alemanes, cubrían la ensenada. Agotados, los hombres acamparon entre los olivares detrás del pueblo abandonado frente al mar de Souda y la vecina ciudad veneciana de Hania.

Algunos pronto continuaron su camino a Alejandría, mientras que el resto creía que los seguirían en poco tiempo. Pero el 30 de abril, el general Sir Archibald Wavell, comandante en jefe de Oriente Medio, informó al comandante de división de Nueva Zelanda, el general de división Bernard Freyberg, que se esperaba un ataque alemán contra Creta en cuestión de días. Freyberg fue debidamente nombrado oficial general al mando de Creforce. La defensa de la isla sería suya.

El valor estratégico de Creta había sido evidente tanto para los planificadores militares británicos como para los del Eje desde el año anterior. Como base aérea, la isla podría ser utilizada por los británicos para sondear los Balcanes y amenazar a Ploesti en particular y por el Eje con atacar Egipto y el Canal de Suez y hostigar a la Royal Navy, la potencia marítima dominante en la región. Como base naval, ofrecía el puerto natural más grande del Mediterráneo oriental, aunque todavía con unas mínimas instalaciones portuarias.

Durante las primeras etapas de la exitosa campaña de Grecia contra la invasión italiana, Gran Bretaña se había comprometido a guarnecer Creta para los griegos. La 5.ª División de Creta, convencida de que su hogar estaba a salvo en manos británicas, se había unido a la lucha en el continente. Desafortunadamente, Wavell había ahorrado poco más que una fuerza de infantería simbólica para reemplazarlos. Desde entonces, una formación de la Marina Real equipada con algunas baterías antiaéreas se había instalado en la bahía de Souda, mientras que una fuerza aérea esquelética y una variedad insignificante de cañones de campaña y tanques ligeros de calidad inferior también habían llegado a la isla. La fortaleza de Creta, sin embargo, no lo fue.

Tampoco estaban más disponibles los recursos ahora que la campaña griega había terminado. Grandes cantidades de aviones, armamento pesado, vehículos de transporte, equipo de comunicaciones y provisiones se perdieron o abandonaron en vuelo y no pudieron ser reemplazados fácilmente, particularmente porque Wavell tenía otros problemas apremiantes en el norte de África y en otros lugares.

Menos de un mes después, tras un asalto aerotransportado a la isla, el primero de su tipo en la historia militar, emplazamiento de infantería alemana cerca de Atenas que fue trasladado por aire al aeródromo de Maleme, abandonado por la 5a Brigada de Nueva Zelanda después de la encarnizada lucha del primer día.

Los planes alemanes para un ataque a Creta se habían ido gestando desde principios de abril. Dada la fuerza de la Royal Navy, estos giraban en torno a un asalto desde el aire en lugar de un aterrizaje anfibio. Hitler estaba a la vez emocionado y escéptico ante tal innovación. El general Kurt Student, un apasionado creyente en el uso estratégico de paracaidistas y planeadores, superó las dudas del Führer, en el entendimiento de que los preparativos para Barbarroja no se verían comprometidos y que, como seguro contra desastres, la ofensiva aérea sería reforzada y aprovisionada por mar. . Así, la Operación Mercurio entró en acción.

Los británicos tenían una sólida inteligencia del plan de ataque alemán a medida que se desarrollaba, gracias a su instalación de descifrado y descifrado de códigos en Bletchley Park. Aquí, los criptoanalistas pudieron descifrar el tráfico de radio alemán y así revelar las intenciones del enemigo. Esta fuente de información militar más secreta se conocía como Ultra. Tan valioso era que los comandantes de campo, incluido Freyberg, se mantuvieron en la oscuridad en cuanto a su verdadera naturaleza. Se les ordenó simplemente que aceptaran la inteligencia Ultra como absolutamente confiable, mientras que los rumores de espías altamente ubicados circulaban como una pantalla.

Las disposiciones de Freyberg en respuesta al plan de ataque alemán, y sus acciones durante la batalla subsiguiente, han provocado críticas de algunos comentaristas, que creen que puso demasiado énfasis en la amenaza del mar. Otros han argumentado que, aunque claramente temeroso que un ataque combinado aéreo y marítimo resultaría demasiado dados los recursos limitados a su disposición, Freyberg era perfectamente consciente de la importancia secundaria de vigilar las playas y la importancia primordial de defender los principales objetivos de Student: el aeródromos en Maleme, Rethimno e Iraklio (ver mapa).

Sin embargo, lo que en general se acepta es que varios de los comandantes de campo de Freyberg demostraron ser insuficientemente perspicaces una vez iniciada la batalla, y que tenían una preocupación indebida por la posibilidad de que un gran ataque marítimo influyera en sus deliberaciones. Las consecuencias de sus fallas fueron realmente graves.

Una tarde templada, a lo largo de la costa al oeste de Hania, caminé cuesta arriba entre arbustos y parterres de flores.

Al doblar la última curva en el camino, me detuve, momentáneamente en trance.

La ladera de arriba era una alfombra roja, cubierta por una densa capa de suelo en plena floración. Inmediatamente delante de mí, una cruz alta, pintada de gris campo, se elevaba en austera bendición. Bañado por la luz rojiza del sol poniente, el lugar parecía bañado en sangre. La belleza y la paz estaban imbuidas de una sensación de drama wagneriano.

El Deutscher Soldatenfriedhof, o cementerio de guerra alemán, es el último lugar de recuerdo de unos cuatro mil quinientos muertos.

Colocadas sobre la pila carmesí había hileras de lápidas. Tríos ocasionales de cruces pálidas y rechonchas sobresalían, mientras que aquí y allá un ramo de flores —un sorprendente toque vertical de violeta, amarillo o crema— daban testimonio de una vida recordada.

La vista desde este campo de reposo bermellón —de mar y montañas, de pueblos y aldeas ahora centelleantes de luces— no era indigna de eterna contemplación. Especialmente para aquellos que se recuerdan allí. A poca distancia más abajo, entre la carretera y la playa, había un aeródromo: Maleme. Junto a su perímetro occidental corría un río de ribera pedregosa, hundido bajo: el Tavronitis. El cementerio estaba en la ladera de una colina que alguna vez fue conocida por un número: 107.

Estaba mirando dónde se ganó y se perdió la batalla de Creta.

Freyberg instaló su cuartel general en una cantera en la ladera al este de Hania. Leyendo, luego destruyendo meticulosamente, cada pieza de inteligencia Ultra que le pasó, desplegó sus fuerzas para contrarrestar la invasión que se acercaba. La División de Nueva Zelanda cubrió el sector Maleme-Hania, los cuatro batallones de la 5ª Brigada de Nueva Zelanda, bajo el mando del brigadier James Hargest, recibieron el importantísimo trabajo de defender el aeródromo de Maleme. Al no tener herramientas de atrincheramiento, los hombres cavaron trincheras y letrinas con bayonetas y cascos, y fabricaron visores para su destartalada artillería de campaña a partir de chatarra.

Los ataques regulares de ametralladoras y bombardeos de la Luftwaffe, conocidos como el odio diario, hicieron que todos se lanzaran a refugiarse, no solo para salvar sus vidas, sino para evitar revelar sus posiciones. El ocultamiento era vital para asegurar la sorpresa. En la batalla que se avecinaba, al menos para empezar, no habría un frente del que hablar. El enemigo caería del cielo a través de un área amplia, por lo que los atacantes y defensores se mezclarían instantáneamente. La defensa, por lo tanto, implicaría un ataque instantáneo: abalanzarse sobre el enemigo donde aterrizó antes de que tuviera tiempo de asegurar un alojamiento y movilizar reservas para romper las concentraciones dondequiera que comenzaran a formarse.

Se requeriría iniciativa en todos los niveles de mando: pelotón y compañía, así como batallón y brigada. No se podía esperar ayuda desde el aire, ya que los pocos aviones que quedaban de la RAF habían sido retirados.

Muchos paracaidistas saltaron sobre posiciones aliadas camufladas y, como resultado, sufrieron grandes bajas tanto en el aire como durante sus primeros momentos en tierra. Los paracaídas, descartados o con cadáveres adheridos, adornaban el campo.

En la mañana del 20 de mayo, a través del polvo y el humo que el odio diario levantaba alrededor de Maleme, flotas de planeadores se movían inquietantemente hacia la tierra, provocando una lluvia de fuego de armas pequeñas desde el suelo. Algunos fueron derribados, otros se estrellaron contra el suelo y se rompieron. Las bajas fueron numerosas.

Momentos después, el aire palpitaba con el zumbido de los motores pesados, una procesión aparentemente interminable de transportes Junkers 52 avanzaba pesadamente sobre la isla, sangrando arroyos negros que se separaban en senderos de dosel en forma de V. Un estruendo de armas de fuego Bren y rifles creció bajo los paracaidistas que colgaban indefensos. Para muchos vomitados por posiciones ocultas, este fue su último salto. Algunos terminaron su descenso como cadáveres, otros fueron enviados al suelo antes de que pudieran liberarse de sus arneses. Sin embargo, más fueron derribados cuando intentaron alcanzar los botes de armas pesadas que se les arrojaron. Algunos cayeron al mar y se ahogaron. Los paracaídas colgaban como mortajas de olivos, postes de telégrafo y techos de edificios.

No sólo los soldados neozelandeses, sino también los civiles cretenses —hombres, mujeres y niños, armados con armas antiguas, cuchillos y palas— acecharon a los alemanes dispersos y momentáneamente vulnerables. Pero el brote de pavo duró poco. Los supervivientes pronto empezaron a dar una versión mortal de sí mismos mientras se formaban en unidades.

Los más inmediatamente amenazadores fueron los del Regimiento de Asalto, la formación más grande de Student, que descendió sobre un terreno indefenso al oeste del río Tavronitis. Pronto lanzaron un asalto decidido contra el aeródromo de Maleme y las posiciones que lo dominan en la colina 107, en manos del batallón 22, y tomaron un campamento de la RAF en el centro del perímetro de Nueva Zelanda.

Paralizado por comunicaciones desesperadamente inadecuadas, el comandante del batallón, el teniente coronel Leslie Andrew, no pudo evaluar adecuadamente el estado de la batalla donde la lucha era más feroz. La presión estaba aumentando claramente, sin embargo, de ahí también la necesidad de un contraataque rápido. Sin embargo, a pesar de las solicitudes de ayuda cada vez más urgentes, no pudo convencer a Hargest, curiosamente indiferente, del cuartel general de la brigada, ni a los propios comandantes de reserva, para que enviaran ayuda.

Andrew, cada vez más desesperado, comprometió su escasa reserva —un par de tanques Matilda y un pelotón de infantería— pero los tanques fallaron y los hombres fueron rechazados. Andrew informó ahora a Hargest de su intención de retirarse. “Si debe, debe hacerlo”, fue la desconcertante respuesta, seguida poco después por un compromiso tardío de enviar dos compañías de refuerzos. Andrew se mantuvo firme hasta el anochecer, pero aún sin señales del apoyo prometido, finalmente tomó la fatídica decisión de retirar a sus hombres. Para cuando llegaron los refuerzos, tanto el aeródromo como la colina 107 habían sido abandonados.

Los que sobrevivieron a la caída cerca de Galatos, una escena recreada por el artista de guerra Peter McIntyre, se reunieron en Prison Valley y se enfrentaron a la 10 NZ Brigade, una formación de infantería de Nueva Zelanda compuesta por artilleros y personal de servicio de Nueva Zelanda más un par de regimientos griegos mal armados y dirigidos.

Que los alemanes no se mudaran de inmediato fue irónico. Andrew se había retirado temiendo que sus unidades más avanzadas, con las que había perdido el contacto, hubieran sido aniquiladas, y que sin apoyo sus fuerzas restantes serían diezmadas cuando la Luftwaffe regresara por la mañana. De hecho, a lo largo del borde occidental del aeródromo y el lado de Tavronitis de la colina 107, los hombres seguían colgados con tristeza. La orden de retirarse nunca les llegó.

Por su parte, los alemanes temían que la batalla estuviera casi perdida. El reconocimiento no había podido detectar la mayoría de las posiciones camufladas en el suelo, por lo que su descenso, hacia una oposición inesperadamente feroz, había sido muy desorientador y no habían logrado alcanzar ni uno solo de sus objetivos. Sus terribles pérdidas —al caer la noche, tenían apenas 57 puntos de combate frente al aeródromo— incluían a la mayoría de los comandantes de pelotón, compañía y batallón. Los supervivientes aguardaron con inquietud el esperado contraataque.

Ambos comandantes de batalla también fueron engañados en cuanto al verdadero estado de las cosas. En su sede en Atenas, Student se vio sometido a una enorme presión para abortar lo que se consideró una operación desastrosa. Maleme fue tan bueno como se puso. En Agia Valley, al suroeste de Hania, el 3.er Regimiento se había asegurado otro punto de apoyo, pero se vio obligado a ponerse a la defensiva. Mientras tanto, los ataques contra Rethimno e Iraklio, que se habían llevado a cabo por la tarde, no habían logrado apoderarse de la ciudad ni del aeródromo, y las perspectivas para el día siguiente eran sombrías.

En cuanto a Freyberg, mientras que sus 10 p.m. La señal a El Cairo reveló su preocupación por el margen "desnudo" por el cual sus fuerzas estaban resistiendo, estaba claramente alentado de que habían "matado a un gran número de alemanes" y capturado una orden de operación enemiga "con los objetivos más ambiciosos, todos los cuales fallaron" . Todavía no se había dado cuenta de la retirada de Andrew.

Aún no era medianoche cuando el capitán Campbell, al mando del batallón 22 de la Compañía D en la colina 107, descubrió de repente que él y sus hombres estaban solos. Pronto decidió que no tenía más remedio que retirarse también. En un asalto a la colina durante la madrugada, las unidades alemanas solo se enfrentaron entre sí. A pesar de la confusión, el terreno elevado vital estaba asegurado y Student vio su oportunidad.

Entra el Capitán Kleye. Aviador intrépido, aceptó la atrevida misión que Student le pidió: intentar aterrizar en Maleme para comprobar si los defensores seguían en posición a lo largo del perímetro occidental del aeródromo.Mientras partía, la Compañía C del Capitán Johnson, sorprendida al descubrir que el resto del Batallón 22 se había desvanecido en la noche y la Colina 107 estaba en manos enemigas, estaba abandonando el lugar. Cuando Kleye realizó su aterrizaje de prueba, con las primeras luces del día, fue disparado por artillería ligera a cierta distancia al este del aeródromo, pero el borde occidental estaba fuera de alcance.

La puerta estaba entreabierta. Student lanzó sus reservas de paracaidistas y ordenó a sus tropas terrestres que se pusieran en espera de inmediato.

Tanto es una cuestión de registro histórico. Pero, ¿qué pasa con los que estaban allí?

Johann Stadler, un dentista jubilado que se hospeda en un hotel cerca de Maleme con otros veteranos alemanes, fue enfático cuando me senté con él y su esposa entre mesas y tumbonas cerca de la piscina.

“Estaba muy orgulloso. Fue la primera vez en la historia de la guerra que se conquistaba una isla desde el aire ".

Un soldado del Regimiento de Asalto, Johann tenía apenas 20 años cuando se arrojó en la posición del crucifijo desde su transporte Junkers sobre el puente Tavronitis en la primera ola de ataque.

"¿Estabas asustado?" Yo pregunté. "No." Fue casi vehemente. "Si tenías miedo, te ibas, no te querían. Debemos estar preparados para morir ". Sonrió como un colegial que acabara de hacer el primer XV y pronunció: "Estábamos morir Speerspitze der Wehrmacht. " La punta de la lanza de la Wehrmacht.

¿Qué recordaba del salto?

"Mi vecino fue asesinado". Se refería a un compañero que saltó con él, uno de los muchos que no llegó al suelo con vida. "Vi su tumba ayer".

Hizo una pausa, luego pasó a explicar cómo había bajado “sólo cerca de dos o tres más”. Armados sólo con pistolas y granadas de mano al salir del avión, recuperaron los morteros de las latas expulsadas con ellos y se reunieron al oeste del río con otros que habían llegado sanos y salvos a tierra. Sus órdenes, dijo, eran imposibles: "conquistar el aeródromo en dos horas". Sin embargo, en respuesta a mi pregunta sobre cómo se sentía en esta etapa, nuevamente fue inequívoco.

Y luchó que hizo, en la feroz lucha por el aeródromo.

En el momento álgido del contraataque para retomar Maleme, el campo aéreo estaba sembrado de aviones de transporte alemanes destrozados y aparcados al azar.

A cargo de los hombres a los que se enfrentaba había alguien igualmente entusiasta por la refriega. Había hablado con Stan Johnson, capitán a cargo de la Compañía C, por teléfono en Auckland varios meses antes. Él también estaba “orgulloso de lo que logramos”. Sus hombres habían robado las armas de las alas de un avión en Maleme al amparo de la noche.

“Así que teníamos muchas armas y municiones, al contrario de lo que a veces se escucha. Teníamos los cañones de las alas montados en soportes alrededor del aeródromo y montones y montones de municiones. Así fue como un número tan pequeño de neozelandeses mató a tantos alemanes. No podríamos haber hecho eso solo con nuestras pistolas. No éramos tan fuertes en comparación con lo que tenían los alemanes durante la retirada de Grecia; eran poderosos en ese momento. Pero dimos buena cuenta de nosotros mismos. No consideramos que hubiéramos tenido una pérdida. Maleme fue realmente un espectáculo maravilloso ".

No podía quitarme de la cabeza al "vecino" de Johann, ni a la persona de abajo que le puso una cuenta y apretó el gatillo. Una noche compartí una copa con Stan Hadfield en el bar del hotel. Describió cómo, estacionado al este de Maleme con el Destacamento de Ingenieros de Nueva Zelanda, improvisando como infantería, vio como el aire arriba "se llenaba de aviones y paracaídas como patos fáciles".

Había un temblor en su voz. “Estaba un poco jodidamente nervioso. Había perdido un dixie de avena ". El sonrió débilmente. “Fue la primera vez que nos acercábamos al enemigo. En Grecia estábamos retrocediendo volando puentes y demás ".

"¿Te acuerdas de la pelea?" Su rostro rubicundo se ensombreció. "No me gusta pensar en eso", dijo, y miró su vaso.

Aterrizando bajo el fuego, las tropas de montaña del General Student se lanzaron directamente a la refriega, mientras que los artilleros alemanes dirigieron las baterías antiaéreas del aeródromo contra la infantería de Nueva Zelanda.

Unos meses antes, en su casa de Ellerslie, me senté con "Fwo" Jones (el acrónimo, que se pronuncia "Foe", consiste en sus iniciales) mientras relataba sus experiencias en Creta y, posteriormente, en un campamento de PoW en Silesia. . Teniente, él también estaba con el Destacamento de Ingenieros, y Freyberg le había preguntado qué pensaba que podían hacer para proteger el aeródromo sin destruir. La respuesta de Fwo era el clásico ingenio kiwi.

“Sugerí que cogiéramos todo el alambre para cercas que pudiéramos y lo tendiéramos a lo largo de la pista, apretado, para que los aviones que llegaran a aterrizar con tropas no pudieran verlo y se volcaran. Era el tipo de cosas que nuestros muchachos podrían haber hecho casi de la noche a la mañana. Mantendría el aeródromo utilizable en caso de que regresara la RAF.

“Pero Freyberg pensó que estos cables a través de la pista neutralizarían la cosa y nadie podría usarla. Mi punto fue que con un par de cortadores de alambre, lo cortas y vuelve a su bobina, todo el camino hacia un lado ".

Al final, el aeródromo en sí quedó intacto. Esto podría no haber importado si el área más allá de Tavronitis no se hubiera dejado sin tripulación, por lo que entregar a los alemanes un punto de reunión conveniente.

Una explicación popular de esta alarmante omisión es que, al colocar tropas allí, Freyberg temía traicionar a Ultra.

Pero entonces, ¿para qué servía la inteligencia? Presumiblemente, el propósito de informarle de la intención de los alemanes de bajar allí era hacerle saber que el lugar necesitaba ser defendido, al igual que las otras zonas de caída. ¿Por qué hacer una excepción, especialmente tan cerca de un objetivo principal?

De hecho, Freyberg y su reemplazo como comandante de división, el brigadier Edward Puttick, discutieron la posibilidad de trasladar un regimiento griego de Kastelli, unos 25 km más al oeste, al área. Pero para entonces el tiempo era escaso (se sabía que el ataque alemán estaba cerca) y las herramientas escaseaban, y los dos hombres aparentemente decidieron que era demasiado tarde para que los griegos se movieran y cavaran. Sin embargo, el asunto no se consideró antes. Fwo no fue el único que llegó a una conclusión deprimente.

“Desde la primera vez que conocí al brigadier [Hargest] que estaba a cargo de esa área [es decir, el sector Maleme] estaba pensando más en la retirada, francamente, que en el ataque. Se hizo evidente que toda la táctica y la estrategia estaban al este del aeropuerto. Y esto es lo que destruyó nuestras posibilidades. Podríamos haber mantenido Creta, sin duda. Pero hubo un énfasis indebido en la tierra [es decir, ataque marítimo] ”.

Aquí, entonces, de un soldado "ordinario" en el lugar, estaba la pregunta que ha molestado a los historiadores: ¿Freyberg comprometió fuerzas insuficientes para la defensa de Maleme por temor a disminuir sus reservas, retenidas en caso de un desembarco más al este? Fwo se mostró reacio a culpar directamente al general. En cuanto a Hargest, por otro lado, sus palabras tocaron la fibra sensible de la mayoría de los relatos de la batalla.

Kelly Forest-Brown, patrón de la Asociación de Veteranos de Creta, había sido aún más franco la mañana que nos sentamos a tomar café y muffins en su casa de Remuera. Un teniente del Batallón 18, Kelly fue destinado al 8 Regimiento Griego en Agia Valley, comúnmente conocido como Prison Valley debido a un bloque de cárceles allí. En la mañana del 21 de mayo, fue hecho prisionero durante varias horas, pero salió disparado cuando sus captores alemanes fueron atacados por un grupo de "granjeros griegos que disparaban trabucos".

Respecto a Freyberg: "Creo que su plan general para la defensa de la isla era de primera clase, excepto por esta única falla: no puso a nadie en el lado oeste del aeródromo".

Para las tropas exhaustas recién llegadas a Creta desde la Grecia continental, los umbríos olivares alrededor de Hania proporcionaron un alivio bienvenido de su reciente terrible experiencia, cuando no estaban cavando trincheras y letrinas o buceando para cubrirse de los rugientes Messerschmitts y los gritos Stukas.

¿Y Hargest? Kelly pasó de hervir a fuego lento. “Era demasiado mayor. Estaba a cinco millas de la línea del frente con su cuartel general ".

Kelly destacó a otra figura también ampliamente criticada por su inacción en el momento crítico: el coronel Leckie, comandante del 23 Batallón, la fuerza de reserva que Andrews esperaba acudir en su ayuda.

“Su actuación fue terrible. Simplemente yacía en el fondo de una trinchera, no dio ninguna orden, no contraatacó, no hizo nada.

“La mayoría de los OC eran militares retornados de la Primera Guerra Mundial, o de cuarenta y tantos años”, prosiguió. “No reaccionaron lo suficientemente rápido. Todos tenían esta fobia de la Primera Guerra Mundial, atrincherarse y defenderse, mientras que la acción contra los paracaidistas es atacar en el momento en que están cayendo, y a partir de ahí nunca cejas, sigues contraatacando hasta que los elimines a todos. . "

Ya sea un síntoma de la edad o no, la motivación de Hargest y Leckie para no actuar cuando era imperativo que lo hicieran nunca se ha explicado satisfactoriamente. Cualesquiera que sean las opiniones de Freyberg al respecto, ¿pensó Hargest que era más importante retener sus reservas en caso de un ataque desde el mar? Si es así, claramente no había comprendido la importancia primordial de negarle al enemigo un punto de apoyo cerca de su objetivo principal: el aeródromo. ¿El propio batallón de Leckie estaba muy comprometido? No de acuerdo con su propia comunicación por radio con el cuartel general de la Brigada. ¿No estaba clara la situación para Hargest, dada la naturaleza intermitente de la comunicación y la confusión general de la batalla? Si es así, ¿por qué no se adelantó y evaluó las cosas por sí mismo?

Como diputado, aunque para el Partido Nacional, Hargest tenía la atención del primer ministro laborista Peter Fraser. Por lo tanto, pudo darle un giro favorable a sus acciones después de la batalla post-mortem. La verdadera explicación de su comportamiento murió con él en 1944.

Desde su nueva línea de frente, a poca distancia al este de Maleme, Hargest y sus comandantes de batallón no hicieron ningún intento de contraatacar durante las horas diurnas del 21 de mayo. Con la aprobación de Puttick, decidieron en cambio realizar una operación nocturna para evitar un ataque aéreo. Los supervivientes del 22 batallón fueron divididos y reasignados a 21 y 23 batallones, que serían reforzados por 20 y 28 batallones (maoríes). Tres tanques ligeros de 3 Húsares y algo de artillería australiana agregarían algo de influencia.

Mientras tanto, los alemanes se estaban preparando enérgicamente para una nueva ofensiva. Por la mañana, las reservas de paracaidistas se lanzaron a salvo al oeste de Tavronitis. Por la tarde, los bombardeos y ametrallamientos de la Luftwaffe allanaron el camino para un ataque terrestre desde Maleme y el lanzamiento simultáneo de más paracaidistas. Curiosamente, estos descendieron sobre posiciones de Nueva Zelanda y, por lo tanto, corrieron la misma suerte que muchos de sus desventurados camaradas el día anterior. Solo un tercio sobrevivió para deslizarse hacia el oeste después del anochecer.

El ataque terrestre también fue repelido, pero el aeródromo permaneció en manos de los alemanes y, a última hora de la tarde, aterrizó el primero de lo que pronto fue un tren constante de transportistas de tropas. La artillería de Nueva Zelanda se abrió, golpeó algunos aviones y provocó que otros se estrellaran, pero no pudo detener la afluencia de tropas alpinas bávaras y austriacas. Los alemanes contraatacaron con las baterías Bofors del aeródromo y trabajaron furiosamente para despejar los restos de la pista. Los presos del día anterior fueron obligados a punta de pistola a rellenar cráteres, algunos aparentemente fueron disparados sin control.

El general Freyberg (en primer plano), al mando de la defensa de la isla, observa el asalto en paracaídas y planeadores alemanes con el ADC Jack Griffi desde fuera del muro protector alrededor de su cuartel general, con vistas a Hania y al lejano Maleme.

Mientras tanto, la primera de las dos flotillas alemanas se había hecho a la mar: una reunión no muy imponente de veleros motorizados desarmados repletos de tropas, un par de vapores oxidados y Lupo, un destructor ligero italiano. Se suponía que llegaría de Hania antes del anochecer, con la Luftwaffe presente en caso de que la Royal Navy hiciera acto de presencia. Pero con viento adverso, el progreso fue lento. Cayó la noche, la Luftwaffe se retiró y la Royal Navy entró en el Egeo desde su retiro diurno al oeste de Creta. Recogido por una formación de destructores y cruceros, Lupo y sus cargos no tenían ninguna posibilidad. Atrapados por el resplandor de los reflectores, fueron arrojados fuera del agua, los destellos de las armas y el brillo de los barcos en llamas visibles desde el cuartel general de Creforce.

De regreso a tierra, los preparativos para el contraataque para retomar Maleme se estaban retrasando. Se ordenó que no se pudiera comenzar hasta que un batallón australiano, mantenido en reserva en Georgioupoli, a unos 40 km al este de Hania, hubiera relevado al 20 Batallón, en espera para repeler la amenaza de desembarco en el mar. Los australianos se retrasaron por los ataques aéreos como resultado, era casi el amanecer del 22 de mayo antes de que comenzara el avance.

Moviéndose hacia el oeste en dos frentes, uno a lo largo de la franja costera a ambos lados de la carretera principal, apoyado por los tanques, el otro más hacia el interior detrás de la colina 107, los neozelandeses pronto se encontraron con una feroz resistencia. De hecho, habían frustrado una ofensiva alemana a gran escala. Destacado en la refriega fue el teniente Charles Upham, quien montó una serie de ataques destructivos contra los puestos de ametralladoras alemanas y reunió a sus hombres para llevar a los heridos del campo de batalla acciones que contarían para la primera de las dos Cruces Victoria. Pero la luz del día hizo que la Luftwaffe volara del cielo una vez más, mientras más transportes descendían sobre la pista desordenada, las tropas se precipitaban desde los aviones en rodaje hacia el centro de la batalla. Las bajas fueron numerosas en ambos bandos, pero fueron los neozelandeses los que se vieron obligados a ceder terreno aún por debajo de sus objetivos.

Mientras se desarrollaba la batalla terrestre, la Royal Navy estaba teniendo un tiempo mucho más complicado lidiando con la segunda flotilla que con la primera. Varios veleros motorizados fueron destruidos y el resto se asustó, pero los cazas y bombarderos alemanes causaron graves daños. Tres barcos británicos se hundieron y muchos otros solo escaparon gravemente dañados. Cientos de hombres se ahogaron o fueron ametrallados y bombardeados mientras estaban en el agua.

En el valle de la prisión, el primer día de batalla, los paracaidistas del Regimiento 3 habían ocupado el bloque de la cárcel. Provistos así de una base segura, habían lanzado varios ataques de sondeo contra los neozelandeses y griegos de la 10ª Brigada NZ en las colinas que los rodeaban. La brigada era una formación scratch, en gran parte el llamado Batallón Compuesto formado por personal de servicio y artilleros que actuaban como infantería. El coronel Howard Kippenberger, al mando, había querido contraatacar con el 20 Batallón, la Reserva Divisional. También molesto, el brigadier Lindsay Inglis había querido desplegar la totalidad de su 4a Brigada NZ, liberada de su papel de Reserva de la Fuerza para reforzar la defensa en el área, con el mismo propósito. Puttick, sin embargo, había rechazado ambas solicitudes. Él, como Hargest, parece haber tenido más de un ojo entrenado en el mar. Las reservas debían mantenerse en reserva. Al final, se había enviado una fuerza bastante inadecuada y el intento se había esfumado en la confusión en la oscuridad.

Las dos partes pasaron el 21 de mayo intercambiando solo fuego intermitente. Demasiado débiles para lanzar un ataque mayor, los alemanes temían que ellos mismos fueran invadidos, pero el único empuje de Nueva Zelanda —por el 19 Batallón— estaba en una posición avanzada en Cemetery Hill, en las afueras de la aldea de Galatos. Los defensores fueron expulsados, pero los disparos de ametralladoras y morteros alemanes desde el valle hicieron que el lugar fuera inhabitable, como nunca dejaría de recordarle el vívido recuerdo del casco volador de Mick Reardon.

Envalentonados por la relativa tranquilidad, las patrullas alemanas merodearon hacia el norte a la mañana siguiente mientras la lucha por retomar Maleme estaba en su apogeo, amenazando la retaguardia de la 5ª Brigada. A su vez, Kippenberger envió al 19 Batallón hacia Prison Valley, pero se vio obligado a retirarse. Esa noche, un batallón de paracaidistas presionó peligrosamente hacia Galatos, obligando a retroceder a la New Zealand Petrol Company, una colección de mecánicos, conductores y técnicos.

Los vivos y los muertos. Los cadáveres dan testimonio mudo del precio de la guerra, al lado de un planeador alemán en tierra.

La liberación llegó de una forma inusual. Una chusma de aldeanos, incluidos mujeres y niños, brotó ruidosamente de un olivar cercano. Al frente, agitando un revólver y haciendo sonar las instrucciones con un silbato, corría la elegante figura rubia de Michael Forrester, un capitán inglés que iba a ganar un estatus casi mítico como líder de los irregulares cretenses. Como lección sobre la eficacia del enérgico contraataque, esta aventura no tuvo igual. Los paracaidistas se volvieron y huyeron. ¿Qué mayores reveses podrían haberse infligido al enemigo si Puttick hubiera dado rienda suelta a Kippenberger e Inglis?

Tal como estaban las cosas, la marea fluía cada vez más fuerte a favor de los alemanes. Los planes para un nuevo atentado contra Maleme por parte de la 5ª Brigada se cancelaron y, temprano en la mañana del 23 de mayo, se ordenó a todas las tropas de la zona que se retiraran a una línea al oeste de Platanias. Pronto se inició una nueva retirada a las posiciones de Galatos detrás de la décima y cuarta brigadas. De no ser por la tenaz resistencia de los irregulares cretenses y del 8º Regimiento griego en el extremo sur de Prison Valley, que no estaban de humor para ceder ante un giro a la derecha alemán, es probable que la División de Nueva Zelanda se hubiera visto rodeada y obligada a rendirse.

Fue el comienzo de lo que pronto sería una derrota. Pero no antes de una acción que se recuerda como una de las mejores y más feroces de Nueva Zelanda.

Hoy, en toda Creta, los kiwis tienen asegurada una cálida bienvenida por parte de un pueblo agradecido. Si este derroche de generosidad tiene una fuente, es en Galatos, sinónimo de la ayuda de Nueva Zelanda en tiempos de guerra a causa de los acontecimientos que tuvieron lugar allí el 25 de mayo de 1941. Cada año, en su pequeña plaza en la cima de una colina dominada por una iglesia blanca de dos torres y un par de tabernas, el pueblo organiza el servicio de recuerdo de Nueva Zelanda en honor a aquellos que dieron su vida en defensa de la isla.

La asistencia al 60 aniversario fue impresionante. Autobuses llenos de veteranos de guerra con amapolas, adornos y colores de regimiento, dignatarios y soldados uniformados de las naciones aliadas, una guardia de honor local con nomarcas y sacerdotes de bandas militares con vestidos negros y tocados de pastillero de la Iglesia Ortodoxa Griega Prensa de turistas y simpatizantes de Nueva Zelanda y los equipos de televisión, los propios aldeanos, contentos de quedarse en un segundo plano cuando su hogar se convirtió en el centro de la atención de una nación, todos apiñados mientras las sombras del atardecer se arrastraban por la plaza, adornadas con banderas griegas.

En el crepúsculo temprano, un familiar llanto y gruñido penetró el murmullo de voces. Haciendo cabriolas como sobre brasas en un momento, haciendo poses desafiantes con taiaha levantada al siguiente, un grupo de guerreros vestidos de moko'd y piupiu condujo a la primera ministra Helen Clark y su esposo hacia el pequeño cenotafio. Con todo el canto llano y solemne de los sacerdotes reunidos, como un canto fúnebre, precedió la colocación ritual de un montón de coronas de flores y la plantación de un pohutukawa por parte del primer ministro.

En una calle no identificada (arriba), y en Galatos mientras las tropas alemanas vuelven a ocupar la aldea de la que fueron expulsados ​​brevemente por un furioso contraataque de Nueva Zelanda (abajo).

Con las formalidades completas y los VIP escoltados desde la plaza, la multitud se dispersó de muy buen humor, principalmente en dirección al acertadamente llamado Hotel Panorama, de regreso a la carretera de la costa. Cuando llegué, las celebraciones estaban en pleno apogeo, la asistencia amenazaba con abrumar el comedor exterior, ya que cada vez más personas que reclamaban credenciales de Nueva Zelanda se presentaban en la puerta y entraban sin vacilar.

A la hora del almuerzo del día siguiente, después del servicio conmemorativo griego en el cercano Cemetery Hill, ocasión para una apasionada declamación del recuento de muertes de cada Aliado, puntuada por descargas de disparos automáticos, regresé a Galatos. En el silencio de la siesta de la plaza, observé cómo un grupo de tres hombres colocaban discretamente una corona a un lado del tributo acumulado de la noche anterior e inclinaban la cabeza.

En la tarde del 24 de mayo, la Luftwaffe, como había hecho con Guernica durante la guerra civil española, bombardeó Hania. Solo la zona útil del puerto, hoy un imán para los turistas, quedó intacta. La misma suerte corrió en Iraklio al día siguiente. Aquí, la defensa predominantemente británica, y en Rethimno, la defensa combinada de Australia y Grecia contraatacó con gran efecto y contuvo la amenaza alemana sobre el terreno. Las aldeas circundantes acogieron a las poblaciones de la ciudad que huían, mientras que guerrilleros y civiles armados deambulaban por el campo en las afueras de Rethimno e Iraklio matando a grupos aislados de paracaidistas dondequiera que los encontraran.

El 25 de mayo, las posiciones de Nueva Zelanda frente a Galatos se vieron sometidas a una inmensa presión por el fuego de mortero, ametrallando a Messerschmitts y bombardeando en picado a los Stukas. En sorprendente contraste con Hargest, Kippenberger se adelantó para observar la batalla. Mientras estuvo allí, los hombres comenzaron a retirarse hacia la aldea en desorden, y la línea amenazaba con desmoronarse.

Kippenberger caminaba entre la chusma, agarrando a los más cercanos y gritando: "¡Defiende a Nueva Zelanda!" pero fue en vano. Los refuerzos —entre ellos la banda de la 4ª Brigada y la Fiesta de Conciertos Kiwi— se juntaron y se apresuraron hacia una línea entre Galatos y el mar, pero a primera hora de la tarde se había cedido la aldea.

Decidido a no abandonar a las unidades que aún resistían en la esquina suroeste de Galatos, y convencido de la urgente necesidad de golpear con fuerza al enemigo para evitar el colapso total de su frente, Kippenberger decidió contraatacar de inmediato. En el crepúsculo que se avecinaba, un par de tres tanques ligeros Húsares arrollaron al mando del teniente Roy Farran, ansiosos por echar una mano. Al regresar de un reconocimiento hasta la plaza del pueblo, que implicó un enérgico intercambio de disparos, Farran informó que el lugar estaba “rígido con Jerries” y se comprometió a liderar la carga.

Una solemnidad de sacerdotes espera el inicio de las formalidades en el servicio de conmemoración de Nueva Zelanda en Galatos.

Por orden de Kippenberger, dos compañías del batallón 23, recién llegadas a las afueras de la aldea por la retaguardia, fijaron bayonetas. Habiendo resultado herido la tripulación de su segundo vehículo, Farran se llevó a un par de voluntarios para una lección rápida sobre el funcionamiento básico de los tanques. Mientras tanto, otro de los personajes de la batalla se materializó en la penumbra: el Capitán Forrester, de cabello rubio. Como si fuera una señal, también empezaron a aparecer otros, hombres que, poco antes, se habían ido apresuradamente o cojeando. A medida que aumentaba el número, se imponía una sensación contagiosa de determinación exuberante.

La fuerza de asalto improvisada se formó a ambos lados del carril. Los tanques regresaron, se detuvieron brevemente mientras se intercambiaban palabras de último minuto y luego avanzaron. Un grupo de maoríes rompió en un haka. Otros en la línea respondieron rápidamente a la llamada. Pronto toda la formación estaba gritando su ferocidad de manada. Los hombres subieron por la calle a raíz del estruendo de los blindados, elementos del 18 Batallón en apoyo espontáneo a la izquierda.

El tanque de Farran se precipitó hacia la plaza, disparando balas. Una granada antitanque lo derribó. La tripulación se liberó. Lanzando granadas a través de las ventanas, pateando puertas abiertas, disparando a quemarropa y conduciendo con sus bayonetas, los soldados de Nueva Zelanda arrasaron las estrechas calles. Mientras se derramaban en la plaza, Farran, gravemente herido, gritó de aliento desde el lado protegido de su tanque. El fuego automático de las casas de enfrente amenazaba con detener el flujo. Una carga frontal organizada apresuradamente asustó a la mayoría de los defensores alemanes, que huyeron en desorden. Otros se mantuvieron firmes, convirtiendo la estampida en una retirada violenta, pero a medianoche Galatos estaba de vuelta en manos de Nueva Zelanda.

Casi de inmediato, sin embargo, empezaron a llover granadas de mortero alemanas procedentes de fuera de la aldea, y pronto siguió la orden de retirarse. Sin embargo, el frenético asalto había comprado un valioso respiro, lo que permitió que la línea de Nueva Zelanda retrocediera sobre la aldea vecina de Daratsos en relativamente buen orden. Directamente al oeste de Hania, la 5ª Brigada se apoderó del extremo norte del frente, con la 4ª Brigada y los restos de la 10ª Brigada detrás. En el centro, bloqueando Prison Valley detrás de la ciudad, había dos batallones de la 19a Brigada Australiana. En las estribaciones de las Montañas Blancas, el 2º Regimiento griego, mal armado, ocupaba el extremo sur.

El contraataque a Galatos se ha convertido en una expresión espontánea de frustración reprimida ante una retirada reacia, un liderazgo mediocre e impotencia frente a la Luftwaffe que merodea. ¡Si tan solo Maleme hubiera sido atacado con similar urgencia!

Al día siguiente, la Primera Ministra Helen Clark y Neville Perkins colocaron una ofrenda floral cerca de donde el hermano de Neville, Dudley, conocido en Creta por su valiente contribución a la resistencia contra la ocupación nazi, fue emboscado y asesinado a tiros. El compañero de armas kiwi Arthur Lambert, 4º Transporte Mecánico de Reserva (izquierda), Stan Hadfield, Destacamento de Ingenieros de Nueva Zelanda (centro) y Bert Sandford, Oficial de Enlace con el Cuartel General de la Brigada 5 de Nueva Zelanda, comparten unas palabras tranquilas.

En una de las tabernas en el borde de la plaza del pueblo, me senté con Bill Smith, nacido y criado en Gore y que todavía vive allí a la edad de 83 años, mientras compartía sus recuerdos de la famosa ocasión. Habló con calma, su voz rica en un acento sureño.

“La carnicería fue indescriptible. Es solo una neblina en mi mente ahora, excepto el horror que produce. Fue una carrera loca, sólo una carrera frenética. Tenía un rifle y una bayoneta y una pistola alemana capturada. Supongo que usé mi rifle pero prefiero olvidarme de él ".

Sin embargo, los demonios de Bill finalmente habían sido exorcizados. Tres noches antes, los aldeanos habían organizado una fiesta en su plaza. Cualquiera que hubiera aparecido era bienvenido, servía comida y vino en largas filas de mesas de caballete y disfrutaba de una actuación de danza tradicional cretense.

“El sábado por la noche me ayudó a olvidar el horror de la última vez que estuve aquí”, dijo Bill. “Fue una especie de terapia para mí. Ahora pensaré en Galatos como un sábado por la noche con toda la diversión, desde el corazón de la gente ".

Durante el 26 de mayo, habiendo vuelto a ocupar Galatos, los alemanes renovaron su avance. A lo largo de la carretera de la costa cerraron en Hania, mientras que hacia el interior presionaron al sur de la ciudad hacia la bahía de Souda. Desesperadamente superado en armamento, el 2 Regimiento griego comenzó a desintegrarse en otros lugares, la presión se volvió intensa.

Para Freyberg estaba claro que sus fuerzas se encontraban en una situación insostenible y que, para salvar incluso una parte de ellas, habría que organizar la evacuación sin demora. Hizo una señal a Wavell y se dispuso a organizar una retirada lo más ordenada posible, aunque pasarían casi otras 30 horas antes de que Wavell, habiendo esperado en vano la confirmación de la Oficina de Guerra, diera su consentimiento. Una última reserva de tropas británicas era relevar a la 5a Brigada y, con los dos batallones australianos relativamente nuevos ya en su lugar, mantener la línea hasta que una unidad de comando, que se espera que llegue en barco a la bahía de Souda, pueda desplegarse para cubrir una retirada general. sobre las Montañas Blancas hasta la costa sur. Desde la pequeña playa de Hora Sfakion, la Royal Navy llevaría una vez más a la seguridad a los hombres que pudiera.

Freyberg también eligió este momento para alterar su cadena de mando. Esto confundió aún más las cosas cuando la comunicación con y entre sus diversos cuarteles generales sobre el terreno ya se veía gravemente obstaculizada por la falta de conexiones inalámbricas y teléfonos de campaña, con el resultado de que los movimientos de tropas fueron desastrosamente inoportunos.

Al son de Rot Scheint die Sonne ("Red Shines the Sun") - el Fallschirmjäger, o paracaidista, canción de marcha - los veteranos alemanes y los paracaidistas honran a sus muertos en el Soldatenfriedhof, o cementerio de guerra, en Kavzakia Hill (Hill 107), por encima de Maleme.

En la noche del 26 al 7 de mayo, la reserva avanzó según las instrucciones. Pero, con el 2 Regimiento griego ahora disperso, los australianos en Prison Valley habían sido flanqueados, y tanto ellos como la 5 Brigada ya se habían retirado para evitar el cerco. Como resultado, los británicos se encontraron avanzando hacia un vacío y, a la mañana siguiente, habían sido aislados. Pequeños partidos se abrieron camino de regreso al este para reunirse con la fuerza principal, pero la mayoría pereció o fue hecha prisionera.

Mientras los paracaidistas alemanes, sucios y sin afeitar, avanzaban por las calles llenas de escombros de Hania, los ejércitos en retirada retrocedían en su siguiente línea de defensa: una pista hundida que corría hacia el sur cerca de la cabecera de la bahía de Souda, apodada la calle 42. Mientras tanto, la unidad de comando de retaguardia, llamada Layforce por el coronel Laycock de la Royal Horse Guards, había aterrizado y comenzó a ocupar puestos.

A pesar del creciente agotamiento y la inevitabilidad de la derrota, los espíritus de las antípodas aún estaban lejos de ser aplastados. Cuando un regimiento de montaña alemán, después de eludir el enfrentamiento con los británicos, se topó con los neozelandeses y australianos en reposo, fueron rechazados a punta de bayoneta en otro contraataque salvaje, el 28 batallón (maorí) al frente. Mick Reardon, con sus compañeros del Batallón 19 de la Compañía D (Taranaki), fue uno de los que se despertaron sobresaltados por gritos espeluznantes.

“Nos habíamos quitado las botas por un rato cuando llegaron unos alemanes y golpearon con la bayoneta a algunos de los maoríes que estaban acostados. Los demás estaban enojados y se volvieron locos: no se mata a un maorí mientras está acostado y se sale con la suya, y con el haka y los gritos de los alemanes, el lugar estaba alborotado.

Muchos neozelandeses que murieron en Creta son recordados en el cementerio de guerra de la Commonwealth con vistas a la bahía de Souda, donde comenzaron sus tribulaciones en la isla. En la aglomeración de lugares en los barcos de rescate en apuros, los heridos que caminaban, los oficiales y las tropas de combate tuvieron prioridad sobre los hombres que no combatían. Su llegada a Alejandría marcó el final de la trágica campaña griega de los aliados.

“Para cuando nos pusimos las botas, los maoríes habían hecho retroceder a los alemanes al menos cien metros. Algunos nos dispararon desde un poco más atrás, pero huyeron presas del pánico, tirando todo por la borda. Los maoríes regresaron con las bayonetas chorreando sangre. Creo que hicieron tímidos a los alemanes, lo que nos ayudó a escapar. Siempre he dicho que habría sido un prisionero si no lo hubieran hecho. No creo que ni siquiera se hayan puesto las botas ".

Más circunspectos pudieron haber sido los alemanes, pero siguieron llegando. Como la calle 42 fue abandonada en la noche del 27 de mayo, el Cuartel General de Creforce se unió al éxodo hacia el sur. La infantería de Nueva Zelanda y Australia marcharon durante la noche hasta Stilos. Al amanecer, el 23 Batallón repelió a otro regimiento de montaña en un feroz enfrentamiento que involucraba enfrentamientos cuerpo a cuerpo. Cuando los disparos de francotiradores y morteros plagaron la continua retirada, el sargento Clive Hulme se infiltró en las líneas alemanas y se sumó a un recuento ya asombroso de francotiradores acechados y disparados durante los días anteriores. Por su cuenta final de 33, así como por su conspicua valentía en la batalla campal en Maleme y Galatos, posteriormente recibió la Victoria Cross.

En una sucesión de nuevas acciones defensivas en la retaguardia, Layforce mantuvo al enemigo bajo control con ayuda maorí y australiana. Mientras tanto, la mayor parte del ejército aliado caminaba fatigosamente por las colinas hacia Vrysses y las montañas que se avecinaban más allá.

Para los hombres ya fatigados por la batalla, doloridos en los pies, quemados por la sed y débiles por el hambre, el ascenso desde Vrysses fue una caminata agotadora. Mientras la corriente interminable de hombres y vehículos avanzaba afanosamente por la carretera polvorienta y pedregosa bajo un sol abrasador, una falsa cresta de deslumbrante pizarra y piedra caliza sucedió desgarradoramente a otra. El camino se llenó de equipo desechado: mantas y mantas, rifles y cartuchos. Los vehículos que se averiaron o se quedaron sin gasolina fueron abandonados o arrojados al valle de abajo.

Las unidades que aún podían formarse marchaban de manera regular, otras procedían en desorden. El rugido furioso de un Messerschmitt en incursión fue la señal para aplastarse aterrorizado contra el suelo pedregoso. Primero en retirarse y con pocos oficiales para mantener la disciplina, el escalón de retaguardia desarmado del personal del área de la base allanó los depósitos de suministros que había tenido tiempo de colocar, dejando a las tropas de combate detrás para recoger los restos o el forraje.

Muchos no pudieron conseguir espacio en los buques de evacuación y pocos días después fueron trasladados de regreso a las montañas como prisioneros de guerra.

Al llegar a Askifou Plain, un fértil oasis de campos y huertos, los cansados ​​batallones de Nueva Zelanda y Australia volvieron a tomar posiciones defensivas en la noche del 28 al 29 de mayo. Tras una serie de enfrentamientos de retaguardia, se retiraron a través de la llanura y bajaron por la garganta de Imbros hasta la costa, cubriendo la evacuación, durante tres noches, de muchos de los que estaban delante de ellos. El cuartel general de Creforce se estableció en una cueva debajo de donde el camino se agotaba en lo alto de un acantilado escarpado que dominaba el mar.

¿Quién se iba a ir y quién se quedaba? Quizás inevitablemente, los varios miles de hombres que no luchaban, que ahora llevaban una existencia salvaje en las muchas cuevas de la zona, sacaron la pajita más corta. Se dio prioridad a los heridos que caminaban, los oficiales y las tropas de combate, y solo se permitió embarcar a los cuerpos formados. Fuera de un cordón de bayonetas fijas alrededor de la zona de embarque, el sin líder imploró a cualquier oficial que pasara que los recogiera y les asegurara un lugar. Algunos recurrieron al subterfugio, fingiendo heridas o reclamando un estatus especial. El batallón maorí no se arriesgó, manteniendo a raya a los posibles infiltrados con metralletas apuntando. El propio Freyberg fue trasladado por avión a un lugar seguro en un hidroavión de Sunderland la noche del 30 de mayo.

Unas horas antes de partir, un destacamento alemán penetró hacia la costa por un barranco al oeste de la garganta de Imbros. El teniente Upham, ahora herido y atormentado por la disentería, condujo a su pelotón por los acantilados de arriba, desde donde él y sus hombres dispararon con ametralladoras y rifles sobre los intrusos. La primera Victoria Cross de Upham estaba en la bolsa.

En Iraklio, la orden de evacuación fue recibida con amargo asombro. Sin embargo, la guarnición británica se retiró en perfecto orden, para que un escuadrón de la Royal Navy se la llevara. A la mañana siguiente, sin embargo, las bombas Stuka penetraron bajo cubierta y explotaron entre los soldados apiñados con un efecto devastador.

En cuanto al grupo de batalla de Rethimno, Freyberg no había podido establecer contacto. Además, engañados por una inteligencia abismal, los alemanes habían lanzado la mayor parte de su ejército en esa dirección, solo una fuerza modesta se dirigió hacia Hora Sfakion en busca de la retirada principal. Ahora que los paracaidistas también avanzaban desde Iraklio, no había escapatoria. Amenazado con represalias contra la población civil si continuaba la resistencia, el comandante australiano, coronel Campbell, se rindió.

Barra VC. El teniente Charles Upham del 20 Batallón de Nueva Zelanda, fue uno de los dos neozelandeses en ganar una Cruz Victoria en Creta (el otro es el 23 Batallón y el Sargento # 8217 Clive Hulme). Más tarde ganó un segundo VC en el norte de África.

En la cuarta y última noche del rescate de la marina, del 31 de mayo al 1 de junio, cuatro barcos rápidos debían llevar a bordo a tantos hombres como pudieran estar hacinados. Cualquiera que quedara atrás debía rendirse. A instancias del primer ministro Peter Fraser, en Alejandría para hacer todo lo posible por sus compatriotas asediados y darles la bienvenida fuera de los barcos, se añadió un quinto barco a la fuerza de evacuación.

Fue el turno del último de la retaguardia. Pero los australianos del Batallón 2/7, habiendo mantenido el perímetro hasta el final, se vieron obstaculizados en su camino hacia la playa por otros enojados por haberse quedado atrás y se retrasaron en la fila. El sonido áspero de las cadenas de los anclajes sobre el agua indicaba su destino: una amarga recompensa por sus esfuerzos.

Por la mañana, le tocó a su comandante, el teniente coronel Theo Walker, entregar la rendición.

Unos 5-6.000 soldados permanecieron a merced del enemigo. Cientos tomaron las colinas para evitar ser capturados. Algunos de ellos finalmente escaparon en submarinos o barcos de pesca, otros se escondieron durante años y participaron en la resistencia. La mayoría fueron finalmente hechos prisioneros. La mayoría de los que quedaron atrás tuvieron que afrontar la tortuosa caminata de regreso por las montañas a Hania, las insalubres condiciones de un campo de prisioneros improvisado y el eventual envío a stalags en la Europa continental.

Para aquellos que tuvieron la suerte de haber sido rescatados, la amenaza de un ataque aéreo fue la prueba final. Varios barcos fueron alcanzados y muchos a bordo murieron o resultaron heridos, mientras que el crucero antiaéreo HMS Calcuta, enviado para cubrir la flotilla de la última noche, fue hundido.

Caminando por la pasarela en Alejandría, algunos batallones se negaron a parecer derrotados. Cayeron en el muelle antes de marcharse en orden. Para sus líderes, se avecinaba la investigación de lo que había salido mal.

Hargest proporcionó a Fraser su versión hábilmente glosada de los hechos, mientras que Inglis, en un informe verbal a Churchill en Londres, criticó tanto al Comando de Oriente Medio —provincia de Wavell— como al manejo de la batalla —la responsabilidad de Freyberg. Como resultado, Freyberg cayó bajo la sospecha de ambos primeros ministros.Sin embargo, a diferencia de Wavell —ya desconfiado de Churchill— sobrevivió, en parte gracias al testimonio tanto del propio Wavell como del eventual reemplazo de Wavell, el general Sir Claude Auchinleck.

Ubicado en la costa sur de Creta, donde las Montañas Blancas se sumergen en el mar, el pequeño asentamiento de Hora Sfakion no es mucho más grande hoy que hace 60 años, cuando las tropas aliadas derrotadas se reunieron ansiosamente en las laderas y playas circundantes en el esperanza de evacuación por parte de la Royal Navy. En septiembre de 1945, el pueblo recién liberado de Galatos organizó un almuerzo en honor al soldado que había luchado por defender su patria: su hospitalidad y gratitud perduran hasta el día de hoy. Para la mayoría de la segunda división de Nueva Zelanda, la Batalla de Creta proporcionó una primera muestra de la lucha real y una lección de humildad. El éxito en el norte de África e Italia demostraría la eficacia de esta amarga medicina.

Para Student, la toma de Creta fue una "victoria desastrosa", la isla en sí "la tumba del paracaidista alemán". Aunque todos los paracaidistas supervivientes recibieron la Cruz de Hierro, las pérdidas habían sido enormes y Hitler nunca volvió a ordenar un ataque aéreo. Sin embargo, el impacto psicológico de la Operación Mercurio en Gran Bretaña y Estados Unidos fue tal que ambos países siguieron adelante con el desarrollo de sus propias capacidades aerotransportadas. Estos probarían su valor en la invasión de Normandía en 1944 y el cruce del Rin al año siguiente. En el medio, sin embargo, estaba el fracaso en Arnhem. Al mando del frente alemán en esa fatídica ocasión estaba nada menos que el propio general Kurt Student.

Con Creta atada al laager nazi, la ocupación alemana de Europa Occidental alcanzó su punto más alto. Hitler se volvió ahora hacia el este y lanzó la Operación Barbarroja solo tres semanas después. Las consecuencias para el Tercer Reich serían finalmente terminales, mientras que la guerra en el norte de África, en la que Freyberg, todavía al mando de la 2.a División de Nueva Zelanda, hizo mucho por recuperar su reputación, pronto provocaría la primera derrota terrestre de Alemania. Pero en junio de 1941, se necesitó un hombre valiente para contradecir el sueño del Führer de un imperio que se extendiera desde la costa atlántica hasta los Urales.

En Iraklio, Rethimno y Galatos, sin embargo, una luz había brillado brevemente en la oscuridad. En su improvisada defensa de Creta, los aliados habían opuesto la resistencia más enérgica hasta la fecha contra la implacable marcha de la Alemania nazi a través de la Europa continental y le habían dado a su ejército una nariz claramente ensangrentada. Se había advertido que los enemigos del fascismo, entre los que destacaba Nueva Zelanda, se convertirían en lo sucesivo en un enemigo cada vez más formidable.

La batalla de Creta: una isla invadida

La invasión de Creta por Hitler siguió inmediatamente después de su devastadora campaña en el continente griego. Prevenido por Ultra, el general Freyberg se preparó para enfrentar el ataque en varios lugares de la isla (derecha). Se contuvieron los principales asaltos aerotransportados en Rethimno e Iraklio, y uno más pequeño en Kastelli. Sin embargo, al oeste de Hania, el coto de la 2 División de Nueva Zelanda, los alemanes ganaron puntos de apoyo en el aeródromo de Maleme y en Prison Valley (abajo). Después de un intento fallido de retomar el aeródromo, los neozelandeses retrocedieron hacia el este, junto con otras fuerzas aliadas del área de Hania-Souda. A pesar de la intrépida resistencia, especialmente en Galatos, 42nd Street y Stilos, la retirada a la costa sur y la evacuación de la Royal Navy ofrecieron al grueso del ejército de Freyberg su única oportunidad de escapar. Para muchos, incluso esto resultó ser una esperanza desesperada, aproximadamente una cuarta parte de la fuerza total cayendo prisionera. La resistencia a la ocupación alemana (e italiana) de Creta fue intensa, pero la liberación no llegó hasta 1945.


En total, alrededor de 140.000 miembros del personal de Nueva Zelanda sirvieron en el extranjero para el esfuerzo de guerra de los Aliados, y 100.000 hombres adicionales estaban armados para el servicio de la Guardia Nacional. En su apogeo en julio de 1942, Nueva Zelanda tenía 154,549 hombres y mujeres en armas (excluyendo la Guardia Nacional) y al final de la guerra un total de 194,000 hombres y 10,000 mujeres habían servido en las fuerzas armadas en casa y sobre sus vidas.

El servicio militar obligatorio se introdujo en junio de 1940 y el voluntariado para el servicio militar cesó a partir del 22 de julio de 1940, aunque el ingreso a la Fuerza Aérea y la Armada siguió siendo voluntario. Las dificultades para ocupar el segundo y tercer escalones para el servicio en el extranjero en 1939-40, los desastres aliados de mayo de 1940 y la demanda pública llevaron a su introducción. Cuatro miembros del gabinete, incluido el primer ministro Peter Fraser, habían sido encarcelados por actividades contra el reclutamiento en la Primera Guerra Mundial, el Partido Laborista se oponía tradicionalmente y algunos miembros todavía exigían reclutamiento de la riqueza ante los hombres. A partir de enero de 1942, los trabajadores podrían ser potenciado por el hombre o dirigido a industrias esenciales. [2]

El frente interno de Nueva Zelanda durante la Segunda Guerra Mundial en la cultura popular

  • http://www.nzonscreen.com/title/the-years-back-making-do-1973
  • http://www.nzonscreen.com/title/dead-letters-2006

El acceso a las importaciones se vio obstaculizado y el racionamiento hizo que algunas cosas fueran muy difíciles. La escasez de combustible y caucho se supera con enfoques novedosos. En Nueva Zelanda, la industria pasó de las necesidades civiles a la fabricación de materiales de guerra a una escala mucho mayor de lo que se entiende comúnmente en la actualidad.


El Centro de investigación ofrece acceso gratuito a Ancestry Library Edition & reg, Fold3, HeritageQuest Online & trade y Oklahoman Archivos digitales. Estos sitios permiten a los usuarios que visitan el Centro de Investigación buscar, ver e imprimir varios elementos relacionados con la genealogía y la historia.

Edición y registro de Ancestry Library ofrece censos de EE. UU., registros de barcos e índices de pasajeros, tarjetas de registro de reclutamiento de la Primera Guerra Mundial, registros vitales, registros de indios estadounidenses y el índice de defunción del Seguro Social.

Doblar3 incluye registros militares, documentos y fotografías que datan de la Guerra Revolucionaria hasta conflictos recientes. Fold3 también ofrece acceso en línea a varios registros de indios americanos.

HeritageQuest y comercio También incluye el Censo de los EE. UU., así como las solicitudes de autorización de tierras de recompensa y pensiones de la Guerra de la Independencia, el Freedman's Bank & # 401856 & ndash1874 & # 41, y más.

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Comentarios:

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